Alpha Girl By Kate Bloomfield

My     parents     would     describe     me     as     a     happy     child;     playful     and     energetic     like    most       children.     I     had     friends,     was     invited     to     parties,     and     I     did     well     in     school.    Overall,    I    was    an  extremely    pleasant    person    to    be    around.  That  was,    however,    until    something    terrible    happened    to    me    that    changed   my  life  forever.

It   all    started    when    I    was    nine    years    old    and    I    was    attacked    while    hiking     in   the    woods     with   my   parents.   No   one   knew   what   it   was   at   the   time,   but   it   left   deep    scratch    wounds    in    my    left    calf,    and    teeth    marks    over    my    ribs.     
It    was   after   the    attack    I    was   considered   a    strange    child.     I    barely     spoke,    and    was      disinterested    in    other    people    and    their    lives.    I    felt    disconnected    from     the    world    as   though    I    didn’t    belong.   Perhaps    I    was   crazy. 
Soon    I    noticed    animals    behaving    strangely    around    me,    as    though    they    were    frightened.    Even    our    dog    Rocky    wouldn’t    come    near    me    after    the    attack.    It    was    as    if    he    could    sense    that    I    was    damaged    on    the    inside;    scarred    internally.
Alpha Girl
Alpha Girl By Kate Bloomfield

This  was    when    my    family    started    to    fall    apart. 

These     days     my     parents     are     far     too     busy     with     their     own     lives     to     pay     much    attention    what    I    get    up    to.    They’re    either    working,    or    having    affairs.    Perhaps    the    stress    of    my    attack    was    too    much    for    them,    and    they    began    to    drift    apart. 
I  barely    talk    to    them    anymore;    once    a    month,    if    I’m    lucky. 

You   see,   after   my   attack,   I   became   a   sickly   child.   Every   month,   without   fail,   I    would    be    bedridden    for    a    couple    of    days    at    a    time.    Because    of    this    my    schoolwork    suffered. 
Oh,  I    forgot    to    introduce    myself. 

My  name    is    Rose    Goldman    and    I    am    seventeen    years    old.    I    live    in    a    small    town    called     Halfway,     which     is     popular     with     tourists     for     the     great    hiking     and     fishing    spots  nearby;    things    I    have    no    interest    in.    Not    anymore,    anyway.
Halfway     was     named     so     because     it     is     exactly     halfway     between     destinations;    that     little   blip   on   the   map   where   you   stop   to   fill   your   car   with   gas,   go   for   a   hike,    or    have  a   picnic,  but    never  stay    too    long. 

My     mother     works     in     pharmaceuticals,     an     extremely     boring     career     which     I    have    no    desire    to    join.    My    father    has    an    equally    tedious    job    as    a    project    manager    for    a    local    building    company.     
Over  the    years    I    have    become    better    at    talking    to    people,    and    interacting    with    other    students.    I    am    still    considered    strange    by    my    classmates,    but    at    least    there    are    a    few    girls    who    allow    me    to    sit    with    them    during    the    lunch    hour.    I’ve    become    very    good    at    hiding    my    oddness. 
I   suppose    the   real    story    begins   on   the   first    day    of    the   new   school    year.


 


Tuesday    -­‐    21    days    to    go



‘Hey  Rose,’    my    ‘friend’    Sadie    said,    sitting    adjacent    to    me. 

‘Hi,’  I    responded,    without    looking    up    from    my    book.    I    was    a    big    reader.    Books 

allowed  me    to    escape    from    the    hell    that    was    my    life. 

‘Amy   said   we’ve   got   a   new   English   teacher,’   said   Sadie,   pulling     out   her    pencil

case   and   placing    it   on   the    desk.

I       groaned.       Having       a       new       teacher       meant       the       class       would       be       rowdy       and    intolerable.    It    was    a    right    of    passage.    Students    would    act    up    until    the    teacher    had    earned    enough    reputation    points    to    control    the    students.    It    was    a    bit    like    jail    in    a    way.     The   longer   you’re   teaching   at   the   school,   the   more   respected   you   are.   This    new    teacher    was    going    to    have    a    very    hard    time    controlling    a    group    of    seventeen    year    olds.
The     new     teacher     entered     the     classroom     at     that     moment     and     turned     to     the    board.                  Instantly,       an       amazing       smell       reached       my       nostrils.       It       was       sweet       like    cinnamon,    yet    musky.    Perhaps    it    was    his    cologne.     
No   one   ceased   talking   as   he   wrote   his   name   in   large   white   letters;   everyone    continued     as    they     were,    sitting     on    desks,     laughing     and     chatting.     I     didn’t     even    bother    looking    up    from    the    book    I    was    reading. 
‘Good     morning     everyone!’     he     called     over     the     chatter.     No     one     paid     him     any

attention.  I    felt    sorry    for    him,    but    continued    reading    my    book    anyway.     

‘Can    everyone   take   their   seats    please?’    he    tried. 

No  one    moved.    If    anything,    the    volume    of    chatter    increased.     

Crack!

Everyone  jumped    a    foot    in    the    air    as    the    new    teacher    slammed    his    ruler    across 

the  desk.    We    all  stared,    wide  eyed.   

‘Now    that    I    have    your    attention,’    he    smiled    politely,     ‘would     you       please     take 

your  seats?’

Every    student    did   as   they    were    told,    throwing      the  teacher  dark    looks.   

‘Welcome!   My   name   is   Mr.   Stone.   Not   Mr.   Stoner,   or   any   other   nickname   you

come  up    with,    all    right?’       

Mr.    Stone    looked    to    be    in    his    late    twenties,    or    perhaps    his    early    thirties,    with    a    dusting     of    grey    in    his     brown     hair,     as     though     years     of     hard     work   and     stress    had    aged        him      prematurely.      His      eyes      were      a      deep      forest      green,      accompanied      by    crow’s    feet,    which    wrinkled    as    he    beamed    at    the    class.    He    wore    a    tweed    suit    that    was      a    little    too    short    around    the    cuffs,    as    though    it    was    tailored    for    someone    other    than    him.    It    looked    like    the    sort    of    thing    you    picked    up    at    a    thrift-­‐store. 
‘Now,  it’s    my    first    time    at    this    school,    so    I’m    hoping    we    can    lay    off    the    practical    jokes,     okay?    Why    don’t     we    start     by     taking    roll-­‐call?     When   I   call   your   name,   why    don’t     you   each   stand   up   and   tell   me   a   little   something   about   yourselves,   okay?’    There    was    authority    in    his    voice,    but    his    expression    remained    cheery. 
Everyone  looked  at    each    other    nervously. 

Mr.  Stone    smiled    and    consulted    the    roster    on    his    desk.     

‘All  right    …    let’s    see    who    is    first.    Blacklock,    Maria?’ 

A    girl    stood    up    and    said    in    a    small    voice,    ‘Um,    hi.    My    name    is    Maria    and    I    play 

the  clarinet.’   

‘Great,   thanks    Maria,’    said    Mr.    Stone,    checking    off    her    name.    ‘Next    is    Deveraux,    Sadie.’ 
My   friend   Sadie   stood   up     and   flicked   her   long,    blonde   hair   over   her   shoulder.    She      gave    Mr.    Stone    a    dazzling    smile    as    she    said.    ‘Hello    Mr.    Stone,    my    name    is    Sadie,    and    I    am    a    Leo,    which    means    I’m    a    little    bit    feisty.’     
I  felt    embarrassed    for    Sadie    as    she    sat    back    down.    Next    was    Aaron    Ford,    then    Emily    Gaul.     
‘Rose  Goldman,’    said    Mr.    Stone,    my    name    rolling    off    his    tongue    like    velvet.     

I   stood   up.   I   wanted   to   say   something   memorable,   but   nothing   had   come   to

mind.   

‘My    name    is    Rose,’    I    said,    staring    at    Mr.    Stone,    who    blinked    politely    back.    I

found  it    strange    that    he    made    eye    contact    with    me.    No    one    usually    did.    ‘And    I-­‐’    One     of     the     ‘popular’     boys     in     my     class     coughed     loudly,     the     words     ‘wet     dog’
clearly  audible.    It    wasn’t    the    first    time    I’d    been    called    it. 

I    had    been    about   to   say   I    like    to    read.    Instead    I    said;    ‘And    no    one    likes    me.’    Everyone    in    the    classroom    laughed,    as    I    sat    back    down,    unabashed.     
Mr.   Stone   stared   at   me   with   his   eyebrows   raised.   ‘Well   I’m     sure   I’ll   like   you

just   fine,   Rose.’

Several  people   sniggered.

Once   the   roster   had   been   called,   Mr.   Stone   began   to   hand   out   the   semester’s

literature;  a    book    called    The    Colour    Purple.   

When  he    reached    me,    Mr.    Stone    placed    the    book    on    my    desk    and    lingered    for   a 

moment,  staring    at    the    novel    I’d    been    reading;    Memoirs    of    a    Woman    of    Pleasure. 

‘An  interesting    choice,’    he    said,    pointing    to    my    book.    ‘Are    you    enjoying    it?’         

‘Yes,    it’s    very   sexy,’   I    replied,    without    looking    up.

‘You    know    it    was    banned    in  the  U.S    for    a    long    time?’     

‘One-­‐hundred-­‐and-­‐fifty-­‐two     years,’     I    said.     ‘Between     eighteen-­‐twenty-­‐one     and 

nineteen-­‐seventy-­‐two.’ 

‘Right.’  Mr.    Stone   grinned.    ‘You   did    your  research.’        Of    course    I    had.    I    was    obsessed    with    my    books. 
I  ignored    Mr.    Stone,    and    he    moved    along    without   another   word.

 

‘Oh  my    goodness,’    said    Sadie    during    the    lunch    break.    ‘How    good    is    Mr.    Stone?’    Another        ‘friend’      Sarah,      checked      her      timetable.      ‘Oh,      I      haven’t      got      him     until
Wednesday.’

‘Sarah,’  said    Sadie,    through    a    mouthful    of    food.    ‘He    is    gorgeous.’   

‘Ew,  Sadie,    he’s   old,’   said    Maria.   

Sadie   rolled    her  eyes.  ‘He   only   looks   about   thirty.’ 

‘Yeah,  that’s  fourteen    years  older   than  you,’  said    Maria.

Sarah  raised    her    eyebrows    and    looked    at    me.    ‘Is    he    good    looking,    Rose?’ 

I  shrugged,    noncommittally.    ‘He’s    okay.’    I    didn’t    find    anyone  attractive,  really. 

 

That     evening     I     walked     home     from     school,     as     usual.     The     driveway     was     not    empty    when    I    arrived,    which    was    unusual    as    my    parents    shouldn’t    be    home    from    work      for        another        two        hours.       Two        cars        were        parked        in      the        driveway;        my    mother’s,    and    a    stranger’s. 
    ‘Hey    Mom,’    I    said,    as    I    entered    through    the    front    door.    ‘You’re    home    early.’     

My       mother       was       in       the       kitchen       pouring       herself       a       glass       of       wine.       ‘Oh,       hey

sweetie.’

‘Isn’t   it    a    little    early   to   start    drinking?’    I   asked.   

At     that     moment     I     heard     the     toilet     flush     down     the     hall,     and     a     strange     man

stepped  into    the    kitchen    a    moment    later.     

‘Oh,    Rose.    This    is    Mr.    Jenson,    from     the    office.    We’re    going    to    be    doing    some

work  from    home    this    evening.’ 

Liar,    I    thought.    It    would     be     another    hour    and    a    half    before    my    father    came

home.

‘Hello,’      I      said,      my      eyes      darting      between      them.      I      was      used      to      strange      men

coming  into    our    home. 

‘Hello,     Rose,     is     it?     Your     mother     has     told     me     so     much     about     you,’     said     Mr.    Jenson.      He    didn’t    meet    my    eyes    when    he    spoke.    Like    many    others,    he    found    it    difficult    to    look    at    me. 
‘Has  she?’    I    asked.    ‘Like    what?’

‘She’s   told   me   what   a   bright   your   girl   you   are.’   He   looked   at   my   mother   as   he

spoke.

‘She  lied,’    I    said,    my    expression    impassive. 

    ‘How    was    school?’    asked    my    mother,    clearly    trying    to    diffuse    the    situation. 

‘Average,’  I    replied.    ‘We    have    a    new    English    teacher.    Sadie    thinks    he’s    hot.’ 

My    mother    scoffed.    ‘Perhaps    I’ll    have    to    go    to    the    student-­‐teacher      meetings

this  year    then.’ 

I  shifted    uncomfortably,    eager    to    go    to    my    room    and    leave    my    mother    with    her 

colleague.

‘Well,  I    think    I    might    go    to    my    room    and    read    for    a    while.’ 

    ‘All    right,    sweetheart,’    she    said,    glancing    at    Mr.    Jenson.     

Once   I   was   locked   in   my   bedroom     I   flopped   onto   the   bed   and   pulled   a   book

from    under    my    pillow.     

It  was    my    escape.    I    needed    to    be    somewhere    else.     

Chapter  Two

Wednesday    –    20    days    to    go 


‘The   Colour   Purple   is   a   novel   made   up   of   letters,   written   by   the   protagonist    Celie,    to    God.    Now,    in    the    first    letter    we    learn    that    Celie    was    raped    by    her    father,    and    -­‐’ 
‘Sick          bastard,’          someone          muttered.          There          was          a          collection          of          chuckles

throughout    the  class. 

Mr.  Stone    chose    to    ignore    the    comment,    and    continued    with    his    summary.    ‘Her    father     tells     Celie     that   she     is     forbidden    to     speak   of     the     encounters,     so     she    writes    these    letters    to    God.    Can    anyone    tell    me    why?’     
We’d     read     the     book     in     class     over     the     last     week,     and     were     now     diving     into

analysis  of    it’s    content.    Regardless,    no    one    seemed    able    to    answer    the    question.     

‘Anyone?’  Mr.    Stone    pressed.     

Everyone   bowed    their    heads,    not   wanting    to    be    called    upon.

‘Aaron,  what    do    you    think?’    said    Mr.    Stone,    perching    himself    on    his    desk    at    the 

front  of    the    class.   

‘Erm,’    Aaron    Ford    frowned    and    seemed    to    be    concentrating    hard.    ‘Well    …    if

she    didn’t    write    the    letters,    then   there   wouldn’t  be   a   book,    would    there?’   

Mr.      Stone      couldn’t      help      but      smile;      a      wide,      broad,      pearly-­‐white        smile      that

reached     his  eyes.     

‘True,      I       guess,’      he      said,        ‘but     God,        in     this        novel,   represents        an      abstract,    authoritative         figure       for       Celie       to       confess       to.       We    see    her       idea       of    God    evolve    throughout    the   narrative.    Right?’   
No   one   said   anything.   I   shifted   uncomfortably,   and   Mr.   Stone’s   eyes   snapped

to  me.     

‘Rose,’  he    said    suddenly,    making    me    jolt.    ‘How    do    you    think    Celie’s    perception 

of    God    changes?’   

    ‘Um     …     For    Celie,    God    moves    from     being    an    abstract    idea    …    to    being    within

herself.’    I   said.   

‘Right,’  said    Mr.    Stone,    smiling    at    me.       

Thankfully,    I   was    not    called    upon    for   the    rest    of    the    lesson,    but  we    were    given    an    assignment    that    day    which    was    to    be    turned    in    within    a   week.    The    class    found    this    outrageous,    but  Mr.  Stone   shouted    down    their   protests.   
As    I    was    leaving    the    classroom,    Mr.    Stone    gave    me    a    tiny    wink,    which    was

enough  to    turn    my    cheeks    a    deep    shade    of    red. 

Okay,      so      maybe      Mr.      Stone      was         good         looking.         Fair      enough.     I     was     able      to    appreciate    male    beauty    without    being    attracted    to    someone.    However,    it    seemed    most    of    the    girls    at    school    had    a    crush    on    the    teacher.    They    giggled    as    he    walked    past,     or   hassled   him     while   he   was   on   playground   duty.   Sadie   was   one   of   the   sad  girls     who   followed   him     around   like   a   lost   puppy   dog.   It   was   as   though   he     was   a  school-­‐celebrity. 
I,     on     the    other   hand,     was   highly    unpopular.     The     only     people     who     didn’t     tease    me     were   the   group   of   girls   that   allowed   me   to   sit   with   them     at   lunch.   Everyone    else     teased   me   because   of   my   messy   hair,   and   awkward   nature.   They   called   me
‘wet  dog’.       Some    people    would    even    bark    at    me.        I’d    leant    to    ignore    it.
I  wasn’t    a    particularly    gifted    student.    On    a    rare    occasion    I    would    receive    an    A,    but    mostly    my    grades    were    average,    at    best.    I    was    terrible    at    math,    often    getting    C’s    and    D’s.     
English  was    by    far    my    best    subject    as    I    devoured    books. 

 

I    had   a     part-­‐time     job   at   a   local   coffee   shop   as   a   barista,   working   two   nights   a    week.    It   was    shit    pay,    and    shit    hours,    but    it    was    pocket    money.    With    it,    I    was    able    to      afford    the    small    necessities    of    life.    Not    to    mention    the    ten    dollars    my    Mom    gave     me   each   week   for   various   chores   around   the   house.   Sometimes   she’d   give    me    extra    money    for    keeping    quiet    about    her    male    visitors.    All    of    this    money    went    towards      the    car    I    was    saving    up    for.    I    already    had    my    driver’s    permit,    but    no    vehicle.       With     any     luck,     I’d     be     able     to     afford     a     car     by     the     time     I     finished     high    school.    My    parents    would    rather    jump    off    a    cliff    than    let    me    borrow    their    car. 
I    had    a    shift    that    evening,    from     four    o’clock    to    eight,    so    I    would    walk    there

straight  after    school    and    change    once  I  arrived. 

I  was    an    hour    into    my    shift    when    the    bell    on    the    door    clanged    loudly,    signaling 

the   arrival   of   another   customer.   It   was   a   quiet   evening,    and     I    was     working     with 

my  manager,    a    young    woman    in    her    early    twenties    with    bubble-­‐gum    pink    hair    by 

the  name    of    Estelle.     

‘Hello  Sir,    what    can    I    get    you    today?’    Estelle    asked    the    customer.     

The   customer   walked   towards   the   counter,   and   a   familiar   smell   reached   my    nostrils.    Usually,    the   coffee    beans    overpowered    everything,    but   this   scent    was    so    strong    it    was    almost    intoxicating. 
‘Can  I    please    have    a    medium    gluten    free    skim    latte    to    go,    please?’ 

My   attention   snapped   to   the   customer.   It   was   exactly   what   I      usually    ordered.    When    I    saw    who  it    was,    I    dropped    the    cloth    I    was   holding. 
‘Mr.     Stone!’     I     gasped,     stooping     to    pick       it    up.    Now     I    knew    why     the     scent     had

been  familiar.    It    was    Mr.    Stone’s    unusual    cologne.     

‘Ah,  hello    Rose,’    he    said    as    he    pulled    out    his    wallet.    ‘I    didn’t    realize    you    worked 

here.’

Mr.  Stone    handed    a    bill    to    Estelle,    which    she    took,    giving    him    the    exact    change 

a  moment    later. 

‘Uh,  yeah,’    I    said,    my    cheeks    turning    pink.    ‘Two    nights    a    week.’ 

‘That’s  great.’ 

‘Funny  …    about    your    order,’    I    said,    grabbing    a    medium    cup.     

‘Is  it?’   he    said,    thrusting    the   wallet   back   into   his   pocket. 

‘Yeah,  well    …    it’s    what    I    usually    have.    It’s    not    a    common    order.’     

Mr.   Stone   shot   me   that   wide,   dazzling   smile.   ‘Well   …    Let’s   see   how   well   you

can  make    a    coffee,    then.’     

I’d  never    taken    such    care    with    a    coffee    before.    Once    the    order    was    complete    I    placed    it    on   the    counter    with    a    shaking    hand.    I    wasn’t    sure    why,    but   I    wanted    Mr.    Stone    to    like    it.   
He  picked    up    the    cup    and    brought    the    coffee    to    his    lips,    taking    a    sip.    He    smiled,    licking     the   droplet   of   liquid   that   lingered   on   his   bottom     lip.   I   couldn’t   help   but    stare.   
‘Fantastic,’  he    smiled.    ‘One    of    the    best    I’ve    had.’ 

‘Really?        I        asked,        clutching        the        cloth        in        my        left        hand.        His        approval        was

strangely    gratifying.   

Mr.  Stone    smiled    warmly    and    took    another    sip.    ‘I    may    be    back,    Miss    Goldman.’    I    smiled.    ‘I’d    like    that.’     

Mr.     Stone   swallowed   and   held   the   coffee   up.    ‘Thanks,     Rose.     I’ll    see   you     later, 

okay?’  And    just    like    that    he    left    the    coffee    shop    without    another    word.     

Estelle   stood  by    my    side,    watching    Mr.    Stone    get    into    his    car    and    drive    away.        Estelle     was   probably   one   of   the   few   people   I   tolerated.   She   taught   me   that   it
didn’t   matter   what   anyone   thought   of   me,   as   long   as   I   was   true   to   myself.   She’d    been    terribly    bullied    in    school    because    of   her    brightly    colored    hair    and    piercings.    Her    uniqueness    was    on-­‐purpose    though.   I,   on   the   other    hand,    had    no    choice.
The  rest    of    my    shift    passed    without    incident,    and    I    left    the    café    at    eight    o’clock 

on    the     dot,     stepping     out   into     the     street-­‐lamp     lit   pathway.     I    walked     everywhere,    as    my    house    wasn’t    far    from    the    school,    or    the    coffee    shop.    It    would    only    take    me    ten    minutes.     
 
 

Monday    –    15    days    to    go 


The  following    week    I    handed    in    my    assignment    on    The    Colour    Purple,    and    was    eager        to      find      out      my      results.       I’d      tried      really      hard      on      the      essay,       only      to      be    disappointed.   
When    Mr.    Stone    handed    back    the    assignment    a    week    later,    my    face    fell    as    I    stared    at    the    C+   on   the    top    of    the    page.    I’d    been    so   sure    that    I’d    get    a    B+    at    least.    Angry    with    myself,    I    stuffed    the    essay    into    my    bag. 
‘How’d  you    do?’    hissed    Sadie,    leaning    over    to    me.     

‘Okay,’  I    mumbled.     

Sadie  waved    her    essay    in    front    of    my    face.    ‘I    got    a    B    plus,’    she    said.    ‘I    guess    Mr.    Stone    is    a    tough   grader.’ 
‘You  did    better    than    me,’    I    said    sourly. 

    I    remained    in    a    foul    mood    for    the    remainder    of    the    lesson.             

 

My  shift    that    evening    was    a    dull    one.    We    hadn’t    seen    a    customer    all    evening.    It    was       so     quiet     that     my     manager     Estelle     left     me     the     keys     and     went     home     early,    asking     me   to   lock   up.   It   wasn’t   the   first   time   this     had     happened.     I’d    closed    the    café    many    times    before    now. 

I      spent      the      evening      cleaning,      and      daydreaming.      That      was,      until      Mr.      Stone    arrived     at   the   café   at   a   quarter   to   eight,   fifteen   minutes   before   closing   time.   He    wore    the    same,    quirky    attire    as    usual;    mismatching    shirt    and    pants    that    cut    off    at    the    ankles,    and  an    old    blazer.    I   could    see    his    navy    socks    and   lace-­‐up    boat   shoes. 
‘I’m    not    too    late,    am    I?’    he    asked,    stepping    into    the    shop.        I    stood    up    abruptly,    wiping    my    hands    on    my    apron. 
‘Uh,    no,   of   course    not,’    I    said.    ‘Gluten    free    skim    late?’ 

‘Yes,   please.’     

Mr.     Stone   put    his   hands   into   his   pockets   while   I    worked   on     his   order,     pacing    the     shop.   When   it   was   done,   I   slid   it   across   the   counter   towards   him.   He   pulled    out    his    wallet,    but    I    shook    my    head.     
‘On    the    house,’    I    said.   

Mr.  Stone    stopped    rifling    through    his    wallet    and    glanced    up    at    me.    ‘What?’ 

‘No   charge,’    I   said.   

He    stared    at    the    coffee.    ‘I    have    to    pay,’    he    said.        I    shook    my    head.    ‘It’s    fine.’ 
‘No,’  he    smiled    politely    and    handed    me    a    twenty-­‐dollar    bill.    ‘I   have    to    pay.’   

I    frowned    and    snatched    the    twenty-­‐dollars    from    his    hand,    before    thrusting    the 

change  back    at    him.    ‘There,’    I    said.     

‘Are  you    all    right?’    he    asked,    staring.     

I  chewed    on    the    inside    of    my    lip,    biting    back    the    question    I    wanted    to    ask,    but 

it  spilled    from    me    like    molten    lava.     

‘Why  did    you    give    me    such    a    shit    grade?’    I    asked. 

Mr.    Stone    blinked    as    though    he    didn’t    understand    the    question.    ‘I   gave    you    the 

grade    you   deserved   for   the    paper,’    he   replied.   

‘I    think    I    deserved    better,’    I   said.    I    wasn’t    sure    why    I’d    taken    it   to   heart.   

‘I       think      you     could         do         better,’         he         replied,         picking         up         the         coffee.         ‘Your    information     was   correct,   but   your   writing   was   disconnected   to   the   feelings   and    thoughts    of    the    characters    in    the    novel.    You    lacked    empathy.’ 
‘Empathy?’    I   repeated.    ‘Is    that    it?’   

I  was    not    good    at    understand    people    and    their    emotions.    Sometimes    I    felt    like 

an    entirely    different    species. 

‘Goodnight,  Rose.’

He    turned    on    his    heel    and    walked    from     the    café,    glancing    back    at    me    as    he

stepped    onto    the    pavement. 

 

Tuesday    –    14    days    to    go 


‘I’d    like    a     thousand    word    report     on    why     the     rebellion     was    futile,’     Mr.     Stone 

told  our    class    the    next    day. 

The   class    erupted    into   protest.   

‘But    Sir!’     

‘We   just    finished    the    last    essay!’ 

Mr.    Stone  held    up   a   hand    to   silence    the    class,    which    surprisingly,    worked.   

‘I   know,   I   know,’   he   said   with   a   smile.   ‘I’m     horrible.   I   understand,   but   you’ll    thank        me      for      it      later,      I      promise.      Now,      I’d      like      you      to      devise      a      modern-­‐day    equivalent    of    the    situation    depicted    in   the    prose    and    work  it    into   the    essay.’
I   was   still   unexplainably   annoyed   about   my   last   English   grade.   Until   now,   it

had  always    been    my    best    subject. 

 

‘Why     are     you     in     such     a     foul     mood?’     asked     Sadie     that     afternoon.     ‘I     mean     … 

fouler    than    usual.’ 

We  were    walking    home    together,    but    would    go    our    different    ways    towards    the 

end   of   the    journey.     

I  shrugged,    not    wanting    to    talk    about    it.    I    just    wanted    to    get    home. 

‘I     can’t     wait     to     get     home     and     start     that     essay,’     said     Sadie.     I’d     always     been

better   at   English    that    her,    but    suddenly    she    had    over    taken    me.     

‘Why?’  I    asked.    Apparently    people    liked    it    when    you    asked    about    things. 

‘I    love    Mr.   Stone’s     class,’    she    said    with   a   sigh.     ‘He’s  so    great.’    I    clenched    my    jaw.    ‘I    don’t    see    it,’    I    muttered.     
‘Are  you    joking?    Everyone    loves    him.’     

‘He’s   over    rated,’    I    decided,    quickening    my    pace.        Sadie    dropped     the    topic    after    that. 

I    wasn’t     sure     why     I     was   so     bitter   about    Mr.     Stone’s   class.     He     was   polite,    and    charming,    but    so    damn    harsh    when    it    came    to    teaching.    I    couldn’t    help    but    want    him    to    like    me,    though.   
After   my   usual   afternoon   routine   I   decided   to   make   a   start   on   the   homework    that     had     built     up     over     the     past      week.     I’d     start      with     Mr.      Stone’s     essay.      I      was    determined    to    get    a    B,    at    least.    I    wouldn’t    settle    for    anything    less.         
I   spent    hours    on    the    work,    starting,    and    restarting    the    essay.    Soon,    my    bin    was    filled     with     scrunched    up   bits     of    paper.     I   couldn’t   get   it   right.     But   then,     suddenly,    miraculously    …    an    idea    formed    in    my    head.    It    was    crazy    …    but    I    was    going    to    do    it.    And    Mr.    Stone    wouldn’t    like    it.     



Chapter  Three



Tuesday    –    7    days    to    go 





 


‘When  I    call    your    name,    please    bring    your    paper    to    the    front    of    the    class,’    said    Mr.    Stone,    pulling   out   the   roster.    ‘Maria.’
Maria   jumped   up   from     her   seat   and   handed   her   homework   to   Mr.   Stone,   who

checked  her    name    off    the    list.   

‘Sadie.  Aaron.    Emily.’ 

They   each   took   their   assignment   to   the   front   of   the   class   and   placed   it   on   top

of  the   pile.

‘Rose.’

I  didn’t    move.    Instead,    I    crossed    my    arms    and    legs    and    stared    at    Mr.    Stone.        It 

took  him    a    few    moments    to    notice    that    I    hadn’t   done    as   instructed.   

‘Rose,’  he    repeated,    looking    up    at    me.        All    eyes    turned    in    my    direction.     
‘Rose,’  Sadie    hissed.    ‘Take    your    essay    to    him.’ 

I  smiled    and    stared    at    Mr.    Stone.    ‘I    didn’t    do    the    assignment,’    I    said.        Everyone    was  silent.   
‘You    didn’t    do    it?’    he   asked. 

I  shook    my    head.    ‘I    chose    not    to.’ 

Mr.    Stone    raised    his    eyebrows    and    interlocked    his    fingers.    ‘You    chose    not    to    do 

it?’

‘That’s  right.’   

Mr.  Stone    pursed    his    lips,    seemingly    unimpressed.    ‘Suit    yourself.    You’ll    see    me 

after   class.’

Pleased  with    myself,    a    leaned    back    in    my    chair,    a    smug    expression    on    my    face.     

‘What’s      gotten      into      you?’      Sadie      whispered      to      me      as      Mr.      Stone      continued

collecting    the   other    essays.    ‘You’ll    get  detention.’    I    smiled    at    her.    ‘I    don’t    think    I    will.’ 
 

At   the   end   of   the   lesson,   the   bell   rang   and   the   students   filed   out.   I   remained    sitting     in   my   seat   until   the   last   of   them     had   left.   Mr.   Stone   did   not   look   up   from    his    desk.    Instead,    he    ignored    me    for    a    full    minute.     
‘Come  here,’    he    said,    stacking    the    papers    on    his    desk,    still    avoiding    eye  contact.      I     stood   up   and   picked   up   my   bag,   walking   to   his   desk   and   sitting   in   the   chair
opposite.   

‘Rose,  you    realize    I’m    going    to    have    to    give    you    a    zero    for    this    assignment?’    he    asked,    glancing    up    at    me.    He    seemed    surprised    to    see    that    I    was    grinning.    ‘What’s    so    funny?’ 
‘I  chose    not    to    do    the    assignment,    Mr.    Stone,’    I    said,    slowly    and    clearly.     

‘Yes,    you    told    me    that,’    he    said,    disapprovingly.    I    couldn’t    stand    the    way    his

emerald  eyes    bore    into    mine.    He    needed    to    understand    why    I’d    done    it.   

‘In  the    text,    they    rebel    against    the    government,    but    their    attempts    are    futile.’ 

‘Yes,  I    know    the    text    well,’    said    Mr.    Stone,    crossing    his    arms. 

‘For  our    assignment    you    wanted    us    to    show    you    a    modern    day    example    of    why 

rebellion  doesn’t    work.    So-­‐’ 

‘You   chose   not   to   do   the   assignment,’   he   finished   my   sentence,   understanding

in   his   tone.   

I   nodded     and  prepared    for    the   explosion    that    would   follow.   

To  my    surprise,    Mr.    Stone’s    face    broke    into    a    wide    grin,    his    eyes    sparkling. 

‘So,   you    see-­‐’    I   began   to   explain,    but    he    held    up    a    hand    to    silence    me. 

‘Oh,   I    understand,’    he    said.    ‘You’re    very    clever.’    I    raised    my    eyebrows,    shocked    by    his    praise. 
‘If  I   give    you    a    zero-­‐’    he   began    slowly. 

‘-­‐You’ll     prove   my   point,’   I   finished.   ‘My   rebellion   will   have   been   in   vain,   just 

like  in    the    prose    you    assigned.’ 

Mr.   Stone   sat   back   in   his   chair   and   observed   me,   lacing   his   fingers   behind   his

head.  He    watched    me,    a    slight    smile    on    his    face. 

‘Clever  girl,’    he    smirked.    ‘Very    brave.’    My    chest    felt    tight    at   his    approval.
‘So,’    I    said    slowly.    ‘What  are    you   going   to    do?’ 

Mr.    Stone    leaned    forwards    and    scrutinized    me.    ‘I’ll    forgive    you    just    this    one

time,’  he    said.    ‘But    don’t    tell    anyone,    okay?’ 

‘Because  you    know    I’m    right,’    I    said.     

He    laughed,    his    eyes    creasing    at    the    sides.    ‘You’ve    outwitted    me,’    he    admitted. 

‘I’ll  tell    everyone    you    gave    me    detention.’ 

Mr.  Stone    laughed,    and    waved    a    hand    at    me.    ‘Get    out    of    here.’     

I  grabbed    my    bag    and    scampered    from    the    room,    my    spirits    high.        Sadie    was    waiting    for    me    in    the    corridor.     
‘Did  you   get   a   zero?’    she    asked   at    once.        I    shook    my    head.    ‘Nope.’ 
‘Detention?’

‘Something  like    that,’    I    said    happily. 

I    left    it    at    that,    pulling    out    my    lunch    and    sitting    amongst    the    other    females

within  my    group    of    ‘friends’.       

 

Wednesday    –    6    days    to    go 


I    slept     badly     the    night      before,     and     was     sad     that     I    didn’t     have    English     class    today.     I   did,   however,   have   my   shift   at   the   café   to   focus   on   the   next   day.   Though    the       ominous     clouds     overhead     indicated     that     I     was     going     to     have     a     wet     walk    home. 
I   wasn’t    sure    why,    but   I    had    a    sense    of    heightened    anticipation    throughout    the    entire     shift,     as     though     I     was     waiting     for    Mr.     Stone     to     walk    through     the     doors.    Every   time   the   bell   clanged,   my   head   snapped   up.   But   I   was   disappointed   each    time.     
Soon,   the   storm     that   had   been   brewing   overhead   broke     open,    and     it   began     to    rain          heavily.        The     rain        pounded      the      shop-­‐front,       scaring     away      any      potential    customers    that    walked    by.     
Estelle   sighed    and    tucked    a    tendril    of    her    pink    hair    behind    her    ear.    ‘Well,    there 

goes  our  business,’    she    said.   

I   mumbled   in   agreement,   adjusting   the   headband   that   kept   my   bangs   out   of

my  eyes.     

‘Maybe  we   should    call   it   a   day,’     she     said,    straightening    up.   

‘Oh   no,’   I   said   pleadingly.   ‘Don’t   cut   my   shift   short,   Estelle.   I   really   need   the

money.’

Estelle   sighed    and    put    her    hands    on    her    hips.    ‘You’re    going   to    be    bored    out    of 

your  mind,    kiddo.’     

‘That’s     okay,’     I     said.     ‘You     never     know,     we     might     get     a     few     people     that     are

caught  in   the    rain.’

‘Fine,  but    I’m    out    of    here.    Don’t    tell    the    boss,    okay?’        I    grinned.    ‘Sure.’
Estelle    threw    me    the    keys    and    left    me    in    the    café,    alone.    I    loved    the    café    at

night,  especially    in    a    storm.    I    was    transfixed    by    the    rain    as    it    hit    the    pavement.     

An  hour    passed,    and    I    watched    as    people    ran    past    the    shop,    ducking    to    get    out 

of  the   rain.   Many   ran    to   their    cars   and    hopped    inside,    driving  away.

Clang.

The     door     opened    just   as     I    began     to     shut   up     shop.    I’d    already     counted     the     till    and       placed     the     money     in     the     safe.     Not     to     mention     the     coffee     machine     was     in    pieces,    being   cleaned.
A     sopping   wet   man   entered   the   café,   shaking   his   umbrella   in   the   door.   Who    else     would     it   be,     but   Mr.     Stone?   I    think   I    knew   that   he     would     arrive    sooner     or    later.    I    could    smell    his    cologne    on    the    wind. 
‘Hello,  Sir,’    I    said,    watching    him    shake    the    water    out    of    his    hair.     

‘Hello     Rose,’   he  said,    putting  his    umbrella    in    the    corner. 

‘I     was     just     about      to    close,’     I    said,      shutting      the   till   and     walking     around     the 

counter.

‘Damn.’   Mr.   Stone   placed   his   hands   on   his   hips.   ‘But   you   make   the   best   coffee

around  here.’ 

I  smiled    a    little    bit.    ‘Sorry.’ 

‘Oh    well,’    he    sighed,    picking    up    the    umbrella    again.    ‘Next    time,    I    guess.’     

‘Right,’  I    agreed,    sorry    that    the    meeting    was    being    cut    so    short.     

Mr.  Stone    rolled    back    onto    the    balls    of    his    feet,    his    lips    pursed.    ‘All    right    …    well 

…    I’ll    see    you    later,    I    guess.’ 

‘Yeah.    See    you   later,’    I    said    with    a   tiny    wave.   

I  watched    as    Mr.    Stone    opened    his    umbrella    and    stepped    out    into    the    pouring 

rain.   

Ten  minutes    later    and    I    was    closing    the    shop.    Placing    the    keys    in    my    pocket,    I    pulled    the    hood    of    my    jacket    over    my    head,    shielding    myself    against    the    rain,    but    I    was    soaked    within    minutes.     
I’d   barely     gotten     halfway    down    the     street,    when    a     pair   of   blaring     headlights    illuminated    the    pathway    ahead    of    me.    I    ignored    the    car    as    it    pulled    up    beside    me,    but         jumped       violently       when       a       horn       sounded.       I     stared       at    the      driver,       slightly    offended,    but  was    relieved     to   see   that    it    was    Mr.   Stone.   
‘Hey!’    he   called   through   the    open    passenger    window.

I    leaned   towards   the   door.    ‘Hey,    Mr.    Stone.’   

He  drove   an   old,    beat    up    Ford    Escort.    Its    red    paint    was    peeling    and    the    seams    were    rusted.    It    looked    as    though    it    was    ready    for    the    junkyard.    Everything    about    Mr.    Stone    was  second-­‐hand. 
‘Get    in!’    he   called   over   the   thundering    rain. 

I  shook    my    head.    ‘No,    I’ll    get    the    inside    of    your    car    all    wet!’ 

‘Just      do     it,’     he     ordered,      reaching      across     and     unlatching      the     door,     letting     it

swing    open.   

I   obliged,   jumping   into   the   passenger   seat   and   closing   the   door   quickly   so   no

more  water    would    get    into    the    car.     

‘You’re  drenched,’    Mr.    Stone    commented    as    I    began    to    wind    up    the    window.     

‘Sorry,’  I    mumbled,    removing    the    sopping    Jacket    and    stuffing    it    into    my    bag.     

‘Don’t    be    sorry,’     he     laughed.      ‘You’re     going      to   catch     a     cold.      Don’t    you    have 

anyone  to   pick    you    up   after    work?’ 

I   shrugged.   ‘My   parents   are   busy,’   I   said   as   I   pulled   my   brown   hair   from     my    face    and    tied    it    into    a    messy    bun    at    the    back    of    my    head.    Mr.    Stone    watched    me    as    I       did     this,     his     hands     on     the     wheel.     We     hadn’t     moved     from     the     curb     since     I’d    gotten    into    the   car    which    vibrated   rather    violently    as   we   idled.     I    wasn’t    sure    the    car    would    make    it    to    my    house. 
‘Where  do    you    live?’    he    asked.    ‘I’ll    take    you    home.’     

‘It’s  only    a    few    blocks    from    here,’    I    said.    ‘On    Maple    Street.’     

‘That’s   near   me,’   he   replied,   putting   the   car   into   first   gear   with   a   loud   crunch

and  pulling    away    from    the    curb.     

We   sat   in     silence    as     he     drove.    I   watched    the     windscreen    wipers     go     back   and    forth,    as    though    they    were    playing    an    absurd    game    of    tag.    They    screeched    loudly    with    each    swipe    as   the    perished    rubber    scraped    against   the    windscreen. 
I  wanted    to    say    something    intelligent,    but    I    knew    nothing    I    said    would    be  good 

enough.   

‘It’s   interesting   what   you   told   me,’   Mr.   Stone   said   suddenly,   ‘That   first   day   in

class.’

I   tried    to    recall    what   he   was   talking    about.    ‘What?’

He  frowned    drove,    glancing    sideways    at    me.    ‘You    said    that    no    one    likes    you.’

‘So?’   

‘Well  that    doesn’t    seem    true.’ 

‘It  is.    Everyone    thinks    I’m    a    freak.’ 

‘I’ve  seen    you    sitting    with    that    group    of    girls    at    lunch    time.’ 

‘They  tolerate    me,’    I    said.    ‘But    they    don’t    actually    like    me.’     

‘Why  not?’

‘Maybe  I    smell    bad.’    I’d    been    accused    of    smelling    like    wet    dog    before,    but    I    was 

extremely  hygienic. 

Mr.   Stone   sniffed   the   air   mockingly.   ‘You   don’t   smell   bad,’   he   reassured   me.   I    wanted            to          tell          him       that          he          smelled          amazing,          but          thought          it          would          be    inappropriate.       ‘You     seem     to     have     quite     a     sense     of     humor.     After     that,     and     the    essay-­‐’ 
‘I   wasn’t   trying   to   be   funny,’   I   replied,   shifting   uncomfortably.   My   work   shirt

was  soaked    through,    and    clinging    to    my    body    like    plastic-­‐wrap. 

Mr.     Stone     glanced     at     me,     but     quickly     focused     on     the     road     ahead.     It     was     a    wonder    he    could    see    at    all;    the    rain    was    so    heavy,    it    was    as    though    a    grey    veil    had    been    placed   over    the    windshield. 
‘I      think      you’re      an      intelligent      girl,’      he      said      after      a      minute.      ‘You      just      seem 

distracted  most    of    the    time.’     

I   didn’t    respond.    I    just    sat    there,    with    my    hands    curled    in    my    lap.     

‘Is   this   your   road?’    he    asked,    turning    onto    Maple    Street.   

‘Yes,  number    eleven.’ 

Mr.  Stone    pulled    up    in    front    of    my    house    and    peered    through    the    window.    The 

lights   were   off,    and   the    house    was   dark.   

‘Is   anyone   home?’   he   asked,   checking   the   time   on   his   dashboard,   which   read

eight-­‐fifteen.   

‘Probably    not,’   I   said.    ‘But    I    have    keys.’ 

It   seemed   he   wanted   to   say   something   else,   but   he   kept   his   mouth   shut.   I   sat

there  for    a    few    seconds    as   the    awkward  silence    stretched    onwards.

‘Well,  thanks  for    the  lift   Mr.    Stone.’ 

‘See  you  at   school,    Rose.’ 

I   got   out   of   the   car   and   slammed   it   behind   myself,   running   up   the   driveway    without     glancing     back     at     Mr.     Stone’s   car.     Once   inside,     I    hurried   to   the   window    and     peered   through   the   curtains,   watching   him     drive   away,   until   his   headlights    vanished    down    the    street.     
I  had    been    correct    in    my    assumption;    no    one    was    home.    Just    the    way    I    liked    it.    Just    the    way    I    was    used    to    it. 



Chapter  Four

Sunday    –    2    days    to    go 


After    the    attack,    I    never    cried.    Nor    did     I    play     with      the     other    children.     I    was    absorbed     in   my   own   world,   contained   entirely   within   my   head.   I   didn’t   need   to    interact    with    others     to    have   fun.   
Apparently     I     was     unnerving;     I’d     sit     perfectly     still,     my     eyes     glazed     over.     My    parents     had   even   taken   me   to   a   psychologist   to   find   out   if   there   was   something    wrong       with     me     mentally.     The     shrink     decided     that     I     was     perfectly     fine;     to     an    extent.   
Of  course,    my    parents    knew    that    I    was    not    normal. 

So   I   often   hid   my   daydreaming,   and   only   did   it   when     I    was     alone.    However,    I 

slipped    up    quite    often,    especially    during    class.   

I  wasn’t    sure    if    I    was    imagining    things,    but    I    always    felt    as    though    Mr.    Stone’s    eyes    were    upon    me    whenever    my    attention    was    focused    elsewhere    during    class.    I’d    look   up   in   the   hopes    of    catching    him,    but    was    always    disappointed.     
Soon,  I    was    looking    forward    to    his    classes;    looking    forward    to    seeing    him.    Mr.    Stone    was    delightful,    and    was    the    first    person    I’d    ever    actually   liked.   
 


Monday    –    1    day    to    go 


I    was  sick    again.    It    had    been    twenty-­‐eight    days    since    my    last    ‘episode’. 

‘That  time    of    the    month’    my    mother    referred    to    it,    but    the    sickness    had    nothing 

to  do    with    my    period.     

I  broke    into    cold    sweats,    and    shook    violently.    I’d    vomit    until    my    stomach    was    empty,     and   I   wouldn’t   be   able   to   eat   at   all.   This   was   the   only   time   my   parents    were    around    to    take    care    of    me.     
It   got    worse    at   night.   

I’d    scream     and    thrash,    completely    delusional    with    fever.    The    first    time    this    happened    I    was    nine,    and    my    parents    took    me    to    the    hospital.    It    hadn’t    been    long    since    I’d    left    after    my    attack.     
The  doctors    said    my    temperature    was    a    record    high;    I    should    have    been    dead, 

or   at  least    brain-­‐dead.   

I  had    no    diagnosis    and    they    expected    me    to    die    within    the    hour.    They    advised 

my  parents    to    take    me    home    and    make    sure    I    was    comfortable,    which    they    did. 

What  a    load    of    shit. 

I   experience   this   living   hell   every   single   month,   and   it   doesn’t   get   any   easier.    Luckily     for   me   the   worst   of   it   only   it   lasts   between   fourteen   to   eighteen   hours,    though    I    can    feel    the    effects    beginning    a   day     before,     and     it   usually    takes    another    full    day    for    me    to    recover. 
 

I   would   be   forced   to   miss   three   days   of   school,   and   two   shifts   at   the   café.   My    teachers    were    used    to    my    absence.    At    first    they’d    assumed    I    was    bunking-­‐off,    but    a    letter    from    my    parents    quickly    set    things    straight.     
 


‘Mom,  it’s    starting,’    I    croaked.     

Tuesday    –    0    days    to    go 


‘It’s  all   right    sweetheart.    ‘It’ll    be    over    before    you   know    it.’

She       held       my       hair       back       while       I       vomited       into       a       bucket,       splashing       chunks

everywhere.       

‘Make    it   stop,’    I   begged    in    between     heaves. 

‘I    wish    I   could  sweetie.’   

Sweat  drenched    my    brow,    and    my    clothes    clung    to    my    body.    I    felt    cold,    but    my    temperature    was    well    over    one-­‐hundred-­‐and-­‐six    degrees.    I    shook    violently    as    my    mother    stroked    my    hair.     
‘Stop     fucking     touching   me,’   I   snapped   at   her.   She   was   used   to   my   foul   mouth

when  it    came    to    ‘my    time    of    the    month’.     

‘Come  on    sweetie,    it’s    time    to    take    you    downstairs.’    She    was    right.    I    couldn’t    hold    on    much    longer.     

My   father   carried   me   into   the   basement   where   we   had   a   make-­‐shift     room     for    this       specific     occasion.     The     room     had     been     made     soundproof,     reinforced     with    steel    and    a    heavy    door    when   I    was    a    child    and    the    sickness    began.   
‘Mom,   I’m     cold.’   My   teeth   chattered   as   my   Dad   placed   me   on   the   steel-­‐framed 

bed.   

The     time     was     getting     closer.     I     could     feel     my     skin     prickling     and     I     knew     the

worst  was    about    to    come.     

‘You  have    to    do    it    now,    Mom,’    I    wheezed. 

‘Let’s  get    these    on    you    then,’    said    my    mother,    taking    my    hand.    She    secured    the    restraints    around    my    wrists    and    tightened    them    so    I    could    not    get    free.    My    father    secured    my    ankles.     
Soon,  I    was    strapped    down    to    the    bed,    unable    to    move    in    any    direction. 

‘Wh-­‐what’s    the    time?’    I    asked.     

My  mother    checked    her    watch.    ‘A    few    minutes    before    sundown.’ 

‘It’s  starting,’    I   said    through    gritted   teeth.   

My    parents    didn’t    need    telling    twice.    They    left    the    basement    so    they    didn’t

have  to    witness    the    worst    of    my    affliction.     


Monday    –    23    days    to    go 


The  following    week    I    eagerly    awaited    my    shift    at    the    café,    in    the    hopes    that    Mr.    Stone    would  turn  up.    When    it    came    close    to    closing    time,    I    always    offered    to    stay    back    and  clean    up   to   Estelle’s    delight.   
Mr.    Stone   arrived    late,    as   usual.   

‘Am    I    too    late    again?’    he    asked,    stepping    through    the    door. 

‘No,’     I     shook     my     head     and     walked     around     the     counter     with     a     coffee     in     my

hand.  ‘I    already    made    you    one.’ 

Mr.  Stone    raised    his    eyebrows    as    he    took    the    cup.    ‘You    made    this    for    me?’    I    shrugged.   
‘How’d  you    know    I    was    coming?’    he    asked. 

‘I    was    hoping.’   

He       scrutinized       me       for       a       moment,       before       smirking.       ‘Ah.       You       made       it       for

yourself,  didn’t    you?    We    have    the    same    coffee.’     

‘Nope.’  I    held    up    a    second    cup.    ‘This    is    mine.’     

‘Oh.’    Mr.     Stone    glanced   at    his   cup     before     looking     around.     ‘So,    are     you     finished

for   the    night?’ 

I     walked    past     Mr.     Stone    and    flipped    the     sign     on    the     door     so     it     read    ‘closed’

from    the    outside.    ‘Now    I    am,’    I    said    with    a    smile.     

He   smiled   and   shifted   a   little   awkwardly,   the   cup   of   coffee   held   loosely   in   his

hand.   

I  moved    across    the    café    and    sat    in    one    of    the    booths,    sipping    my    drink.     

‘Aren’t  you    going    to    join    me?’    I    asked.     

Mr.    Stone    looked    out    of    the    café    window    at    the    dark    street    outside.    ‘Uh    …    I

thought  your    shift    was    over.    Aren’t    you    going    to    close    up?’ 

‘I  can    have    a    coffee    if    I    like,’    I    said.    ‘Why    don’t    you    join    me?’     

He  stood    in    the    middle    of    the    café    for    several    seconds    deciding    what  to    do.    He    must       have     decided     that     coffee     with     his     student     wasn’t     so     bad,     because     he     sat    opposite    me    a    moment    later.     
I   held   my   coffee   tightly   in   my   hands   and   stared   at   Mr.   Stone   as   he   sipped   his    rather     nervously.     He    sat     hunched     over     with     his     elbows     on     the     table,      his     eyes    darting    outside   as    though    he    feared    we    were    being    watched.     
‘What’s  the    matter?’    I    asked.     

‘Nothing,’  he    said    a    little    too    quickly.    ‘I    just    …    it’s    strange    sitting    in    here    alone.’     

‘With  me?’    I    asked.     

He  threw    me    a    glance.    ‘Well,    some    people    might    get    the    wrong    idea.’ 

‘It’s   only   coffee,’    I    said. 

He    exhaled    loudly,    his    shoulders    loosening    up.    ‘You’re    right.’ 

As      he      drank      his      coffee      I      observed      what      he      was      wearing      today.      It      was      no    different    to    the    usual.    He    wore    a    tweed    jacket    with    leather    elbow    patches.    It    was    a    little    too    big    for    him.    The    shirt    underneath    had    an    ugly    paisley    pattern    on    it. 
I    did    not    hide    my    gaze    as    I    looked    around    the    table    to    see    his    pants,    which    were    a    type    of    brown    velvet.    He    wore    the    same    lace-­‐up    boat    shoes    as    usual,    this    time    with    no    socks. 
‘What?’  he    said    a    little    embarrassed    as    I    scrutinized    his    attire.     

‘You    dress    so     strange,’     I     said,     leaning     back    against     the    booth     and    observing   

him.   

He  smiled    and    sipped    his    coffee.    ‘Do    I?’     

‘Yeah   …  it’s    eccentric.    Like    a    mad    professor.’ 

Mr.      Stone      chuckled,      his      emerald      eyes      twinkling,      reflecting      the      streetlights

outside.  ‘Don’t   you    like    the    way   I   dress?’ 

I  frowned,    considering    it    for    a    moment.    I    liked    it    very    much,    indeed.    ‘I    think    it 

suits    you,’    I    said.   

‘Would   you    like   to   know   a   secret?’    he   asked,     leaning  forwards.   

‘I’m    not    good    at    keeping    secrets,’    I    replied.     

Mr.  Stone    raised    an    eyebrow,    his    expression    unreadable.    ‘I    do    all    my    shopping 

at   the   thrift-­‐store.’ 

I    feigned    a    look   of   shock.    ‘Really?   I   would     never   have    guessed.’    He    laughed.    ‘All    right,    no    need    to    get    smart.’ 
Perhaps  Mr.    Stone    is    poor,    I    thought.    After    all,    he    was    a    little    rough    around    the    edges,      not    to    mention    his    car    was    about    to    fall    apart.    It    would    be    rude    to    ask    though. 
‘I  promise    not    to    tell    a    soul,’    I    said,    tracing    an    ‘X’    over    my    heart.        Mr.    Stone  rolled    his    eyes    and   drained    the    rest    of    his    cup.   
‘So,  um    …    sorry    that    I    missed    two    of    your    classes    last    week.’ 

Mr.  Stone    placed    his    empty    cup    on    the    table.    ‘Did    you?’    he    asked.        That    hurt.    ‘You   didn’t    notice?’
‘I  had    a    couple    of    days    off    last    week,’    he    admitted. 

‘Is   everything    okay?’    I    asked.   

He  waved    a    hand.    ‘Just    the    common    cold,’    he    said.    ‘I’m    afraid    it    defeated    me.’     

‘Yeah,  me    too,’    I    lied.    ‘Must    be    going    around.’     

Mr.  Stone    gave    me    a    strained    smile.    ‘So    have    you    always    lived    in    Halfway?’        I    nodded.     ‘Born   and  raised.    What   about   you?’   
‘I   was   born   here,   but   moved   away   when   I   was   eighteen   to   go   to   college,’   he

said,    leaning    on    the    table    and    looking    out    of    the    window.     

‘Why’d  you    come    back?’    I   asked.   

‘Do  you    wish    I    hadn’t?’    He    smirked.     

The  corner    of    my    mouth    twitched    as    I    tried    to    hide    my    smile. 

‘After   I   graduated   from     college   I   got   a   job   at   a   high   school   in   the   city,   where   I

taught    for    six    years,’    he    said.    ‘I   liked    it    there.’   

‘So  why’d  you    leave?’         

‘I    got    sick,’    he    said    simply,    ‘during    a    visit    with    my    parents    here    in    Halfway.    They    thought  I   was    going   to    die.’
This  story    sounded    all    too    familiar    to    me. 

‘After   I   got   better   they   asked   me   to   stay   in   Halfway.   I   guess   they   were   scared

of    losing    me.’ 

‘Understandable,’    I    said.   

‘But   I   ended   up   losing   them,’   he   said   stiffly.   ‘They   both   died   a   month   after   I

returned.’

‘I’m    sorry.’     

‘It’s  fine.    They     were    getting   on   in   age,   I   suppose.’ 

Something  told    me    that    Mr.    Stone    did    not    want    to    talk    about    this.   

‘But    that    was  five    years    ago,’  he  said.   

    ‘Five    years    ago?’    I    repeated.    ‘Did    you    teach    at    all    during    that    time?’    Mr.    Stone  shook    his    head. 
‘Why   not?’   I   asked.     ‘What  did    you    do   for    five    years?’    Mr.    Stone    shifted    uncomfortably.    ‘It’s    …    late.’ 
‘What?  It’s  only    eight-­‐thirty.’   

‘I’ve     got     a     lot     of     homework     to     grade,’     he     said.     ‘What     do     I     owe     you     for     the

coffee?’   

‘Nothing,’  I    said.    ‘I’ve    already    emptied    the    till.’     

He  sighed    and    slid    out    of    the    booth.    ‘Next    time,    then.’ 

I   wasn’t  sure    why  I   was  so    crestfallen    at  the    prospect    of    him    leaving. 

Mr.   Stone   fastened   a   button   on   his   jacket,   seemingly   stalling   for   time.   ‘Would

you  like    a    ride    home?’    he    asked.     

My  heart    shot    into    my    throat.    ‘But    …    it’s    not    raining.’ 

Mr.     Stone   buried   his   hands   in     his   pockets   and   rocked   on     the     balls     of     his    feet. 

‘It’s  dangerous    at    night.    You    can    never    be   too   careful.’   

I  stood    up    too    and    slung    my    bag    over    my    shoulder.    ‘All    right,    then.’ 

We   exited   the   shop     together,     and   he   watched   as   I    turned   out     the   lights   and    locked         the       door.       We       walked       to       his       car,       and       to       my       surprise       he       opened       the    passenger    door    for    me.     
It    took    several    goes    for    the    car    to    start,    with    Mr.    Stone    muttering    apologies

under   his   breath    as    he   turned    the    key    in    the    ignition.   

‘Did   you    get    this    at   the   thrift-­‐store,    too?’    I    asked,    trying    not    to    smile.        He    ignored    my    jibe,    and    exhaled    with    relief    as    the    car    roared    to    life.     
‘Yes,    good     girl,’   he   said,    patting   the   dashboard.   

We   pulled   away   from     the   coffee   shop   and   drove   along   the   darkened   streets.   I    didn’t      say    anything    for    most    of    the    way.     Mr.     Stone     had    the    radio     turned     right    down     so   the   classical   music   was   almost   indistinguishable,   but   still   he   drummed    his     fingers   on   the   steering   wheel   and   hummed   to   himself.   It   was   as   though   he    was        from     another      time.      I’d      never      met      anyone      like      him.      Classical      music,      old    clothing,    and   a   beat-­‐up    car;    something    told    me    that    Mr.    Stone    was    not    like    other    men.     
Being    so    close    to    him,    I    could    smell    his    cologne.    I    inhaled    deeply,    the    scent

calming  me.     

‘What    is    that   cologne   you’re    wearing?’   I   asked,    suddenly.   

Mr.        Stone’s        grip        tightened        on        the        steering        wheel.        ‘I’m      not        wearing        any

cologne,’  he    said.    ‘Why?    Do    I    smell    bad?’     

‘No,’  I    said.    ‘You    smell    good.’ 

‘Really?’

I    nodded.   

I   watched   as   he   drove   past   my   turn-­‐off,     and     didn’t   say     anything.    He    took   the    long    route    to    my    house,    through    the    backstreets.    I    didn’t    mind;    I    felt    safe.    Maybe    he     was     lonely,     or     perhaps     he’d    just   forgotten     the     way.     Regardless,     I    didn’t   direct    him.     
‘Are  you    married?’    I    asked    after    a    long    silence.     

‘No,’    he    replied    stiffly.   

‘Have    you    ever   been?’ 

He  took    longer    to    answer    this    time.    ‘I    was    engaged    once.’ 

‘What  happened?’

His  jaw    tensed.    ‘It’s    not    important.’ 

‘Did  it    end   after    you   got   sick?’    I    asked.   

He  ignored    me    and    I    dropped    the    subject    after    that. 

When     we     finally     pulled     up     in     front     of     my     home,     the     house     was     dark     once    more.          He        didn’t        ask        about        it        this        time.        Instead,        he        looked        straight        ahead,    unblinking.    We    hadn’t    spoken    for    the    last    ten    minutes.     
‘Thanks   for   the   lift,’   I   said,   clutching   my   bag   in   my   lap.   I   reached   for   the   door

handle  and    let    myself    out   of    the    car.   

‘Goodnight,’     he   said.   

Once     I’d     closed     the     door     behind     myself     I     leaned     into     the     window.     ‘I     work    Monday    and   Wednesday    nights,’    I   said    quickly.    ‘If   you    ever    want   to    talk.’
Mr.  Stone    stared    at    me,    his    eyes    darting    across    my    face.     

I   wasn’t    sure    why    I    had    said    that    so    I    turned    on    my    heel    and    quickly    marched    away    from    his    car,    towards    my    front    door.    Mr.    Stone    had    already    driven    away    by    the    time    I’d    reached    for    my    keys.     


Chapter  Five



Tuesday    –    22    days    to    go 



I    had    to    attend    mandatory    counseling    at    school    once    a    month.    My    teachers    seemed     to   think   I   was   depressed   and   would   do   myself   harm.   I   wasn’t   sad;   I   was    empty.     
I    barely     spoke    during     the     sessions   with     the     councilor,     Mrs.     Harvey.    She    was   a    hundred-­‐and-­‐eight       year     old     moth,     with     enormous     spectacles,     who     smelled     of    cabbage        and      cats.      However,     if     I     didn’t     go     then     a     note     was     sent     home     to     my    parents.   
I   didn’t   see   why   they   forced   me;   I   wasn’t   a   threat   to   the   other   students.   Not

while  I    was    healthy,    anyway.    I    took    days    off    school    when    I    was    …    sick. 

I     knocked     on     the     councilor’s     door     on     Tuesday     evening,     hearing    shuffling     on  the     other   side.   A    moment   later   Mrs.   Harvey   answered   the   door,   squinting   at   me  through    her    bottle-­‐glass    spectacles.   
‘Ah,  Miss    Roland,    welcome.’ 

‘It’s  Goldman,’    I    corrected    her,    stepping    inside    the   office.   

‘Yes,    that’s  what   I   said.’ 

I     sat     down     in     my     usual     chair     and     waited     for     Mrs.     Harvey     to     take     her     seat,

which  took    a  while   as   she    didn’t    walk  very   fast. 

‘So     how     are     you     then,     Miss     Goldman?’     Mrs.     Harvey     asked,     lowering     herself

slowly    into    her    chair.   

‘Fine,’    I   said.   

‘How    is   your  school    work    going?’   

‘Fine.’   

‘Excellent.    I    noticed    you    had    a    few    days    off    school    the    other    week.    Are    you

feeling    better    now?’ 

‘Yes.’   

Mrs.  Harvey    chewed    on    the    inside    of    her    cheek.    ‘Mmmn    …    I    see.    How    are    your 

parents?’

I  shifted    uncomfortably.    ‘Fine,    I    guess.’     

‘You  guess?’   

‘I   don’t    know.’

‘Why  not?’

I   shrugged.    ‘They   work.’

‘You  don’t    talk    to    them    after    work?’    she    asked.     

‘Sometimes,’  I    said.     

‘All  right.    What    about    your    friends?    Boyfriends?’     

I  folded    my    arms    across    my    chest.    ‘I    don’t    have    a    boyfriend.’ 

‘No    one   takes   your  fancy?’    she   asked.   

I   thought   about   Mr.   Stone   and   electricity   shot   through   my   body,   making   me

jerk.    This   did   not   go   unnoticed  by   Mrs.  Harvey.   

She  smiled,    showing    her    pearly-­‐white    dentures.    ‘I’ll    take    that    as   a   yes.’   

‘You    can    take   it   any   way   you   like,   Mrs.    Harvey.’ 

‘Rose,   I   know   you   try   to   make   yourself   emotionally   unavailable   because   you

are  afraid    of    getting    hurt-­‐’ 

‘That’s  not  right    at    all,’    I    interrupted.   

‘Isn’t     it?’    Mrs.     Harvey    asked.     ‘Then    why     do     you    refuse    to     open    yourself     up    to 

friendships    and    relationships?’     

‘I’m    not    worried    about    getting    hurt,’    I    said.    ‘I’m    worried    about    hurting    others.’    Mrs.       Harvey     peered     at     me     over     her     spectacles.     ‘Do     you     sometimes     imagine
yourself    hurting    others?’   

I   sighed    exasperatedly.   ‘No,   nothing    like    that.’

‘Then    what?’   

‘I’m    tired    of    this    conversation,’    I    said.    ‘I    think    I’ll    go.’ 
One  thing    I    noticed    about    Mr.    Stone    was    that    he    always    wore    the    same    lace-­‐up    boat    shoes.    They    were    worn,    and    the    canvas    was    frayed    so    I    decided    to    buy    him    a    new      pair.    I    wandered    through    many    shops    along    the    main    street    of    town,    but    nothing    seemed    very    ‘him’.    Finally,    I    came    across    a    thrift-­‐store    I’d    never    entered    before.     My   mother   and   father   did   not   like   to   shop   in   places   like   these     because    they    considered    themselves    above    it.     


screamed   Mr.   Stone.   There   wasn’t   a   lot   of   variety.   Most   of   the   shoes   were   of   the

cowboy  variety.     If   not  that,    then    worn   joggers  that    smelled    funny.     

Then   I   saw   them,   a   pair   of   classic   English   shoes   made   of   brown   leather.   They    looked        like      something      an      old      professor      might      wear,      and      they      looked      almost    brand     new.   A    bit   of   a   polish   and   they’d   shine   up   nicely.   They   looked   to   be   the    right    size    too.    I    grabbed    them    and    checked    the    sole    for    a    price-­‐tag.   
Five    dollars.    I   quickly   purchased     the  shoes.


 
Thursday    –    20    days    to    go 


I   decided    to    hang    back    after    English    class    to    give    Mr.    Stone    the    shoes    that    had    been    stuffed    inside    my    backpack.    I    packed    my    things    more    slowly    than    the    rest    of    the     class,   until   it   was   only   Mr.   Stone   and   I   in   the   classroom.   He   was   dusting   off    the    lesson’s    work    from    the    blackboard,    so    he    had    his    back    to    me. 
‘Hey,’  I    said,    slinging    my    bag    over    my    shoulder    and    weaving    through    the    desks 

until  I    reached    him.     

Mr.     Stone     looked     over     his     shoulder     as     he     put     the     duster     down,     his     mouth

curling  into    a    smile    as    he    realized    whom    had    spoken.     

‘Hello,    Rose,’     he    said,     wiping     his   hands   on     his   worn-­‐out     jeans,     leaving    dusty 

handprints    on   the    thighs.       ‘What    can    I    do    for    you?’ 

‘I   wanted   to   talk   to   you,’   I   said,   perching   myself   on   the   edge   of   his   desk   and    crossing     my   legs.   Mr.   Stone’s   eyes   traveled   along   my   calves   before   snapping   to    my    face,    his    expression    guilty. 
‘About  the    lesson?’    he    asked,    a    little    too    quickly.

‘No,’  I    smiled,    opening    my    backpack    and    digging    around.    I    pulled    out    the    thrift-­‐

store   plastic    bag    containing    the    shoes    and    handed    it    to    Mr.    Stone. 

‘What’s   this?’    he   asked,    holding    the   bag.   

‘Open  it,’    I    prompted.     

Mr.    Stone   untied  the    handles    of   the    bag    and   peered    inside.   

‘Shoes?’  he    asked,    looking    up    at    me. 

‘For   you,’   I   nodded.   

He  pulled    them    out    of    the    bag    and    inspected    them.    ‘You    got    these    for    me?’     

I   smiled.   ‘You   always   wear   the   same   shoes,   and   I   saw   these   and   thought   they

would    suit    you.’ 

‘They’re    really   nice,’    he    said,     touching    the    leather.   ‘Probably   a   bad   thing.’

‘Why?’   I   asked.   

‘I  can’t    have    nice    things,’    he    smirked.    ‘They    don’t    last    long.’        I    rolled    my    eyes.    ‘Just    try    them    on,    will    you?’ 
Mr.  Stone    looked    troubled.    ‘Rose    …    I    can’t    accept    gifts    from    students.’ 

‘But      I’m     not      just      any      student,     right?’     I     gave     him     a     smile,     which     Mr.     Stone

returned.   

‘No,’    he    said    slowly. 

‘It  can    be    our    little    secret,’    I    said.    ‘I    promise    I    won’t    tell    anyone.’     

Mr.     Stone   grinned   and   sat     down    in     his   chair,    before    pulling     off    his    shoes     and 

slipping    on    the    brown    leather    loafers. 

‘Do    they    fit?’    I    asked    at   once.   

‘Yes,  they    do,’    he    said,    standing    up    and    taking    a    few    steps    in    them.     

‘Do  you    like    them?’    I    pressed.     

He    looked    down    at    his    feet.    ‘I    do.’ 

My  chest    swelled    with    pride.    ‘I    thought    they    were    very    you.’ 

‘Do  I    look    like    a    mad    professor    now?’    he    asked,    smirking.     

‘You   did,    anyway,’   I   laughed.   

‘I  hope    you    didn’t    spend    much    on    them,    Rose.    They    look    a    little    expensive.’     

‘I  spent    a    fortune,’    I    lied.    ‘A    whole    five   dollars    at    the    thrift-­‐store.’     

Mr.      Stone      threw      his      head      back      and      laughed.      ‘You      can      find      some      amazing

things  at    the    thrift    shop.’   

‘You’re  telling    me.    I    bought    an    entire    wardrobe    for    twenty    dollars.’        He    smiled    warmly.    ‘Thank    you    very    much,    Rose.’     
‘You’re  welcome.’ 

‘Now,    get   out   of   here  and   go    to    lunch.’   
I    grinned.    ‘See   you   at   the   café    on    Monday?’     I    asked.      I    smiled    guiltily.    ‘It’s    a    date.’ 


The     shop     was     busy     and     we     had     extra   staff     working     that   evening.     Estelle     said    something      about    an    event    in    town,    so    it    seemed    we    were    getting    a    little    extra    business.    I    was    happy    when    the    café    was    filled    with    customers;    it    meant    the    shift    passed    quickly.
At  six    o’clock    Sadie    Deveraux    entered    the    café,    grinning    widely    at    me.     

‘Hey    Rose,’  she   said,  bouncing    towards    the     counter.   

‘Hey,’  I    replied.    I    didn’t    have    much    time    to    chat    as    I    was    currently    working    on 

several  coffees    at  once.   

‘It’s   busy    in    here   for    a   change,’  she    noted,     looking    around.     

‘Yeah.’  I    wiped    my    brow    with    the    back    of    my    hand.    ‘Did   you    want    a    coffee?’

‘A    hot    chocolate,    please.    I    don’t    drink    coffee.’     

I      added      Sadie’s      order      to    the     list      and      gave       it    to    her      on    the     house.     Estelle 

wouldn’t  mind;    it    was    only    a    few    cents    worth    of    ingredients. 

‘What  brings  you  here  anyway?’  I   asked     her. 

‘There   was   a   show   on   in   town,’   said   Sadie.   ‘Aaron   Ford   asked   me   to   go   with

him.’

‘Aaron  asked    you?’    I    raised    an    eyebrow.    ‘I    didn’t    know    you    two    were    so    close.’    Sadie    rolled    her    eyes.    ‘We’re    not,    but    I    took    pity    on    him.’ 
Sadie     was    an   average    looking    blonde  girl    who    was    quite    popular    with    the    boys    at    school.    However,    I    believed    this    was   only    because  she’d    developed    rather    large    breasts     at   an   early   age.   At   only   seventeen   years   old,   she   already   wore   a   D   cup    bra.    She   didn’t    tried   to   hide    it    either,    often    wearing   low    cut    tops.
I,  on    the    other    hand,    was    average.    Not    big,    not    small.    I    didn’t    mind.     

Clang.     Another     customer     entered     the     shop.     I     looked     up,     hoping     to     see     Mr.    Stone,     but   of   course   it   wasn’t   him.   I’d   been   getting   my   hopes   up   all   evening.   My    disappointment    must    have    shown. 
‘Are   you   waiting   for   someone?’   Sadie   asked,   looking   over   her   shoulder   at   the

door.   

‘No.’  I    shook    my    head    quickly.     

‘Well,  I’d  better     get   going,’   she   said,    checking     her    phone.   

Clang.  I    looked    up    and    my    heart    jumped    into    my    throat.    Mr.    Stone.   

I  was    about    to    say    ‘hello’    to    him,    but    Sadie    beat    me    to    it. 

‘Mr.   Stone!’    she    waved  frantically.    ‘Hey!’   

Mr.   Stone’s   eyes   fell   on   me   first,   but   then   slid   to   Sadie.   ‘Ah,   hello   Sadie.   How

are  you?’ 

‘Great!’  she    beamed,    clutching    her    hot    chocolate    with    both    hands.   

Sadie   watched    as   Mr.    Stone    ordered    his   coffee    with    Estelle.     ‘Can    I    please    have 

a  medium    gluten    free    skim    latte    please?’ 

‘Hey,  that’s    really    weird,’    she    said,    standing    next    to    him.    ‘That’s    the    exact    same 

thing    that   Rose   gets.’   

‘Is  it?’    Mr.    Stone    pulled    a    crisp    bill    out    of    his    wallet    and    passed    it    to    Estelle.    He 

knew    perfectly    well    that   it    was. 

Sadie    nodded.     ‘Yeah.    How    weird.    I   don’t  drink   coffee    though.’   

‘I     thought     you     were     leaving?’     I     asked     Sadie     as     I     began     to     make     Mr.     Stone’s

coffee.    I    hoped    she   would    leave.   

She     shot     me     a     furious     look.     ‘No,     I     was     just     about     to     have     a     seat,’     she     said.

‘Would  you    like    to    join    me,    Mr.    Stone?’ 

He  glanced    at    me    before    looking    at    Sadie.    ‘Um    …   I    was    just    about    to    be    on    my 

way,    actually.’ 

‘Oh,    don’t   be   silly!’    Sadie   rested    her    hand    on    Mr.    Stone’s    arm.    ‘Sit    with    me!’ 

I   slid   Mr.   Stone’s   coffee   along   the   counter   to   him,   my   jaw   set   tight.   My   eyes    darted     between   the   two   of   them,   waiting   for   his   response.   He   gave   me   one   last    glance    before    nodding   at   Sadie.
‘Sure.’

My  skin    prickled    with    jealousy    as    I   watched    Sadie   and    Mr.    Stone    share    a    booth,    sipping     their     drinks.     Sadie    laughed    and     toyed    with     her    hair     as     she    chatted     away    happily.      He    listened,    smiling    politely,    but    I    caught    him     glancing    towards    me    a    couple    of    times.       
They     talked      for     over       half       an      hour,     long      after      their     beverages      had      been 

consumed.  I    was    too    busy    to    eavesdrop    on    what    they    talked    about.     

Eventually,   the   shop   became   quiet,   until   it   was   only   Estelle,   Sadie,   Mr.   Stone

and  a   few    other    lingering    people  in    the    café.   

‘Well,     I’d     better     get     going,’     I     overheard     him     say     to     Sadie.     ‘Lots     of     essays     to

grade,  after   all.’

She     looked     visibly     crestfallen.     ‘Oh,     all     right.     Um.     Can     I     get     a     lift     home,     Mr.    Stone?’ 
He    paused,    halfway    through    buttoning    up    his    blazer.    ‘What?’ 

‘It’s   getting  dark,’    said    Sadie,    pointing    outside.    ‘And    I’d    have    to    walk    home.’ 

‘I’m    not    sure    that-­‐’    he   began,   but   Sadie    interrupted.   

‘Please?    It’s    dangerous    at    night.’    Sadie    used    the    same    excuse    that    Mr.    Stone

had  to    take    me    home. 

His   jaw    tensed,    and    I    saw    a    vein    throb    in    his    temple.    ‘All    right,    sure.’     

I      watched      as      they      left     together,     and     Mr.     Stone     glanced     back     at     me     before    leading     Sadie     to     his     car     which     was     parked     on     the     street.     He     didn’t     open     the    passenger    door    for    her    like    he    had    for    me.    At    least    that    was    something.       
I   burned   with   jealousy   as   I   watched   him     drive   her   away.   It   made   me   dizzy   to

see   it.   

‘Rose?’  Estelle    waved    a    hand    in    front    of    me.    ‘Rose,    I    need    a    caramel    latte.’     

‘Oh,  right.    Yeah,    sorry.’    I    shook    my    head    and    focussed    on    work    once    more. 

I   couldn’t    help    but    feel    that    Sadie    had    stolen    my    time    with    Mr.    Stone.    My    time.    The    thought    rang    in    my    head    like    bells.    Had    I    really    become    so    possessive    over    a    man    I    barely    knew?    And    a    teacher    at    that.    What    had    gotten    into    me? 
 

Friday    –    12    days    to    go 


My   homework   had    built    up    over    the    last    few    days,    and    I    was    very    behind    in  everything.     I   knew   Maria,   a   ‘friend’   in   many   of   my   classes   stayed   in   the   library  after      school     hours    to    study,     so    she    asked    if    I    wanted    to    join     her.     I    agreed,     as    I    didn’t    have    work    that    afternoon.   
It  was    terribly    boring.    We    sat    in    silence,    scribbling    away.    She    helped    me    with    a 

few  of    the    questions.    Maria    was    a    straight    ‘A’    student.     

‘What  a    way    to    spend    a    Friday    afternoon,’    I    grumbled. 

‘Have    you    spoken     to    Sadie     recently?’     Maria     asked,     flipping     through   her   math

book.

‘No.’   Honestly,   I’d   been   avoiding   her   for   the   last   few   days.   I   was   mad   at   her,

but   she    wasn’t     to    know    that.   


My  grip    tightened    around    my    pen.    ‘Oh.’     

‘She   said   he    couldn’t   stop    staring   at   her   tits.’ 

‘She’s  lying,’    I    said    at    once.   

‘How    do   you   know?’   asked     Maria.   

‘C’mon,’    I    rolled    my    eyes.    ‘You    know    Sadie.    She’s    always    flaunting    them.    It’s

hard    to   not    look    at    them.’ 

Maria  smiled    sheepishly.    ‘You’re    right,    I    guess.    I     hope    she    doesn’t    do    anything 

stupid.’

‘What  do    you    mean?’    I    asked,    putting    my    pen    down.     

Maria   shrugged.   ‘You   know   what   she’s   like.   If   she   wants   something,   she   gets

it.’   

This   annoyed   me   greatly.   ‘Well   Mr.   Stone   isn’t   an   idiot.   I   bet   he   can   see   right

through    her.’ 

Maria     shrugged.     Clearly   she   wasn’t     as   interested   in     the   topic   of   Mr.     Stone   as   I 

was.   

‘I    have    to   go,’    said    Maria,    stacking    her  books.    ‘I    have    clarinet   practice   in   half    an 

hour.’

‘Oh,  all    right.    Thanks    for    your    help,’    I    said,    remaining    in    my    seat.       

I    watched   as   Maria     stuffed   her   textbooks   into    her   bag     before     slinging    it    over    her    shoulder.    ‘See    you    later    Rose.    Bye    Mrs.    Finnick,’    she    added   to    the    librarian,    a    sweet    old    lady    in   her    sixties.   
So     I    was     left    in     the    library.     Slowly,     the     other   students     began    to   pack     up    and

leave   until   there    was   only    a    few    stragglers    left.   

‘The    library    will    be    closing    in    ten    minutes,    dear,’    said    Mrs.    Finnick,    bustling

past  with    an    arm    full    of    books.     

‘Okay,’    I    said.    There    was    no    more    I    could    do.    I    began    to    pack    up    my    things, 

stuffing  my    pen    and    whiteout    into    my    pencil    case.     

‘See   you,   Rose,’   Aaron   Ford   waved   at   me   and   left   the   library.   Now   it   was   only    myself     and   the   librarian   left,   but   she   was   currently   out   of   sight,   stacking   books    upon     shelves.     I     could   hear   her   feet     shuffling   along   the   carpet   somewhere   at   the    back    of    the    library.   

The   doors    opened,     and    Mr.    Stone    entered   with    a    book    in    his    hands.   I    watched    him    as    he    placed    it    into    the    ‘returns’    chute    at    the    front    desk.    I    wanted    to    call    out    to     him,   but   I   was   still   embarrassed   about   our   last   encounter.   He   must   have   felt    my    eyes    upon    him    because    his    gaze    suddenly    slid    towards    me.     
The  grin    that    broke    across    his    face    was    heart    melting.    He    was    usually    smiling 

but    this    was    different;    he    looked    genuinely    pleased    to    see    me.     

He    crossed    the    library,    walking    towards    the    desk    I    was    sitting    at.     

‘Catching  up    on    homework?’    he    asked.     

I  nodded,    swallowing    hard.    It    felt    as    though    something    was    stuck    in    my    throat, 

preventing  me    from    talking.     

‘What  are    you   working   on?’   he   asked.   

I    looked  down    at    the    textbook    that    was    sprawled    in    front    of    me.    ‘Math,’    I    said.     

‘Ah.   I’m     afraid   I   can’t   help   you   there,’   he   smiled.   ‘Math   was   never   my   strong

suit.’

‘Me  either,’    I    sighed,    leaning    back    in    my    chair.    ‘I’m    terrible    at    it.’ 

‘I’m    sure    you’re    not    that    bad,’    he   said,   leaning   on   the    back    of    a    chair.   

I   rifled   through   my   papers,   pulling   out   my   most   recent   math   test.   I   handed   it

to  him    and    he    looked    down    at    the    grade    written    in    big    red    letters.     

‘D  minus,’    he    read.    ‘Okay,    so    maybe    you    are    terrible    at   it.’     I    laughed.    ‘It    just    doesn’t    stick    with    me,’    I    admitted.     
‘Maybe  if    you    didn’t    daydream    so    much,’    he    said,    handing    the    test    back    to    me.     

‘I  don’t    daydream,’    I    lied.     

He    cocked    an    eyebrow,    his    expression    sardonic.    ‘You    get    this    glazed    look    over 

your   eyes   all  the    time.    Sometimes    I    worry    you’re    having    a    stroke.’     

I   rolled   my   eyes   and   continued   packing   up   my   books.   As   I   slung   the   bag   over

my  shoulder,    Mr.    Stone    looked    around    to    make    sure    we    were    alone.     

‘Can  I    give    you    a    ride    home?’    he    asked.     

My   knees  felt    weak.    ‘Are    you    sure    that’s    wise?’     

‘Everyone  has    gone    home    for    the    day,’    he    replied.    ‘I’ll    drive    around    the    corner 

and  you    can    meet    me    there.’     

There   was   something   about   his   desire   for   secrecy   that   made   my   skin   prickle.

‘Okay,’   I   agreed.   


walked  towards    the    teacher’s    car    park    as   I    exited    through    the    front    gates.



 

Chapter  Six


As    I    walked    along    the    school’s    road    I    felt    as    though    I    was    in    a    dream,    or    a    visitor     in    another     person’s     body.    I    couldn’t    feel    my    legs    as    I    walked.    Perhaps    I    was    floating.    I    had    to    check    my    feet    to    make    sure    they    weren’t    transparent.     
Mr.     Stone’s     car     rumbled     past     and     turned     the     corner     where     I     knew     he’d     be    waiting    for    me.    I    glanced    around;    the    school’s    street    was    almost    deserted.    Only    a    few      students    lingered    out    the    front    of    the    school    but    they    hadn’t    paid    me    any    attention. 
His      car      idled      beside      the      curb,      and      I      quickly      ran      to      it,      jumping      inside      and    closing     the   door.   I   felt   as   though   I   was   breaking   the   law,   simply   by   being   with    him.      He    pulled    away    at    once    and    sped    down    the    street    a    little    too    fast    for    my    liking.    I    gripped    the    door-­‐handle,    feeling    extremely    tense.     
‘You  took    Sadie    home    on    Wednesday,’    I    said    as    we    trundled    along.     

‘I    know.    I    was    there,’   he   replied.   

I  didn’t    smile    at    his    joke.    I    was    jealous,    but    I    didn’t    want    him    to    know    that. 

‘What   did   she    say    to   you?’    I    asked. 

‘Nothing  important,’    he    replied    a    little    too    quickly. 

    ‘Yeah    right,’    I    said,    my    tone    dripping    with    sarcasm. 

‘What  was  I    supposed    to   do?’    he    chuckled.   ‘The    girl    wanted    a    lift    home-­‐’ 

‘You  could     have  said    no.’

‘And  let    her    walk    home    in    the    dark?    Any    decent    person    would    have    obliged.’     

I  glared    at    him,    and    for    the    first    time    since    I’d    gotten    in    the    car,    he    glanced    my 

way.  Seeing    my    expression    seemed    to    slacken    his   resolve. 

‘She  talked    about    class,’    he    said    finally.    ‘And    how    much    she    enjoyed    the    way    I 

taught.’

‘She  likes     you,’  I   said    at    once.   

Mr.  Stone    shifted    uncomfortably,    but    did    not    respond.     

‘Did  she    flirt    with   you?’   I   asked.   

He    chewed    the    inside    of   his    lip.    ‘I    think    so.’

‘You     think     so?’   I   repeated. 

‘I  don’t    know,’    he    said,    a    little    annoyed.    ‘I    don’t    have    a    manual    on    the    way    girls 

mind’s  work.’ 


‘She    kept    doing    this.’     He     indicated    to    his    chest,     trying     to    represent     breasts.

‘She  kept    pulling    her    top    down    to    reveal    more    …    cleavage.’     

I     almost     laughed     at     how     awkward     he     was.     What     grown     man     couldn’t     talk

about   breasts? 

‘She   does    that,’   I   said.    ‘She’s   very   popular     with   the   boys.’ 

‘She’s  just    a    girl,’    said    Mr.    Stone.    ‘A    child.’ 

A    child.    Sadie    was    two    months    older    than    I.    Did    he    think    I    was    a    child    too? 

‘She’s  had    sex,’    I    said.    ‘Most    girls    in    my    grade    have.’ 

‘Have    you?’   he   asked.   

I  stared    at    him    in    disbelief.     

‘I    shouldn’t    have   asked     that,’  he  said    at    once.

‘No,’    I   said.   

‘I’m    sorry.’ 

‘No  …    I    mean    …    I’m    a    virgin.’     

Mr.  Stone    glanced    at    me    quickly    before    focusing    on    the    road    again.    ‘You’re    not 

like  the    other    girls,’    he    said.    ‘You’re  different.’ 

‘Am    I?’    I    asked,    my    fist    curling    around    my    backpack.    Why    was    he    torturing    me 

like  this? 

He   nodded,   and   I   could   see   beads   of   sweat   forming   on   his   brow.   He   was   not    comfortable      with    me,    or    this    conversation.    He    looked    like    a    frightened    puppy,    trapped    in    a    room    with    a    violent    owner. 
His   silence   made   me   feel   dizzy.   I   wanted   to   reach   over   and   place   my     hand    on 

his,   but   I    was    a    coward.    I    wouldn’t    be    able    to    handle    his   rejection.

Before   I   knew   it,   we   were   at   my   house,   and   I   was   disappointed   to   find   that    both       of     my     parent’s     cars     were     pulled     into     the     driveway,     and     the     inside     lights    were    on.   
‘Looks  like   someone    is    home,’    said    Mr.    Stone,    shrinking    in    his    chair.     

‘Don’t  worry,’    I    said.    ‘They    never    pay    me    much    attention.’ 

‘You    don’t    talk   about   your   parents    very   fondly,’    he    said    with    a    frown.    I    shrugged.    ‘They’re    …    busy.’     
Busy    cheating    on    each    other,    I    thought. 

Mr.   Stone   leaned   across   me   and   opened   the   glove   compartment.   I   watched   as    he     dug   through   the   assortment   of   unusual   things   in   there;   a   bow   tie,   sunglasses,    breath-­‐mints,    crumpled    receipts,    pens,    and    a    notebook.    He    grabbed    the    notebook    and    tore    out    a   page,    scribbling    something    upon    it.    He    handed    the    page    to    me    and    I    looked     at   what   he’d   written.   
‘It’s  my    cell    phone    number,’    he    said. 

I     stared     at     the     digits     as     though     they     were     the     most     valuable     thing     I’d     ever

seen.

‘If  you    ever    need    someone    to    talk    to,’    he    said. 

‘Thank    you.’    I    pocketed    the   paper.     

‘I’ll  …    see    you    on    Monday,’    said    Mr.    Stone,    chewing    on    his    lip.     

‘Thanks  for    the    lift,’    I   said.   

‘Anytime,’  he    replied.     

Be    careful,    I    thought.   I    may    take    you    up    on    that    offer. 

I  hopped    out    of    the    car    and    gave    him    a    last    wave    before    running    up    the    garden 

path.

When   I   entered   my   house   I   could   hear   talking   coming   from     the   dining   room,

so  I    went    to    find    my    parents.     

They    were    sitting     together,     which     was     an     unusual     sight     in     itself,     and     they 

appeared  to    be   in    deep    discussion.   

‘Hey,’  I    said,    standing    in    the    doorway,    smiling.     

‘Oh,  hello    Rose.’    My    mother’s    smile    was    strained.     

‘What’s    going     on?’    I     asked,     walking     over    to    the     dining     table    and    picking      an    apple    out    of    the    fruit    bowl.    I    looked    to    my    father,    who    I    hadn’t    spoken    to    in    a    few    days.    He    had    large    bags    under    his    eyes,    but    he    too    was    smiling.     
‘Why   don’t   you   sit   down?’   said   my   father,   pointing   to   an   empty   chair.   ‘Your

mother  and    I    would    like    to    talk    to    you.’ 

I  froze    with    the    apple    halfway    to    my    mouth.    ‘What    have    I    done?’     

‘Nothing,’  my    mother    reassured    me.    ‘Sit.’ 

I  did    as    I    was    told    and    slid    into    the    vacant    seat,    looking    between    my    parents.     

‘There’s   something   your   mother   and   I   would   like   to   discuss   with   you,   Rose,’

said  my    father,    interlacing    his    fingers    upon    the    tabletop.   

‘What?’  I    looked    at    him.    ‘Has    someone    died?’ 

‘No,   it’s   nothing   like   that,’   said   my   father.   ‘It’s   difficult   to   say,   so   I’ll   just   come    right      out    with     it.’    He    took    a    deep    breath     before     continuing.    ‘You    probably     saw    this       coming,     but     your     mother     and     I     have     decided     that     it     is     best     if    we     go    our    separate     ways   from     now   on.   Of   course,   this   doesn’t   mean   we   love   you   any   less,    but    it    will    affect    your    living    arrangements    from    here    on    in.’     
I  stared    at    my    father,    before    looking    at    my    mother.     

‘You’re    getting    a    divorce?’    I    asked    her. 

‘You  seem    surprised,    dear,’    said    my    mother.     

I   wasn’t   shocked,   not   really.   I   knew   they’d   both   engaged   in   affairs   right   from 

the  beginning    of    their    marriage.    I’d    just    assumed    neither    cared.     

‘When   did  you    decide    this?’    I   asked. 

‘We   decided    it  a    couple    of    months    ago,’    my    father    admitted.     

‘Months?’  I    repeated.    ‘It    took    you    this    long    to    tell    me?’     

My   father   leaned   back   in   his   chair.   ‘We   needed   to   sort   through   some   things    before    everything    was    made    final.    I’ve    spent    the    last    few    weeks    meeting    with    real    estate    agents,    and    looking    for    somewhere    to    live.’ 
‘You’re  moving    out?’    I    asked.    ‘But    …    this    is    your    house    too.’     

‘We   are   going   to   sell   this   house,   Rose,’   said   my   mother.   ‘And   split   everything

between    us.’   

‘But  that    means    I    have    to    move    too,’    I    said,    becoming    panicked.    ‘I    don’t    want    to 

move.’

‘Don’t  jump    to    conclusions,    Rose,’    said    my    father.    ‘Your    mother    has    decided    to    move    into    a    two-­‐bedroom    apartment    closer    to    work    as    she    is    happy    with    her    job    in       the     city.’     My     mother’s     office     was     a     forty-­‐five       minute     drive     away     from     our    current    home. 
‘Into    the    city?’    My    mouth    hung    open    in    disbelief.    The    joys    of    my    ride    home

with  Mr.    Stone    were    completely    wiped    from    my    mind. 

    ‘I,    on    the    other    hand    will    be    moving    out    of    state    to    take    a    promotion    I’ve    been 

offered,’    my   father   finished.

‘Out   of  state?’ 

They    both    nodded   in   unison.   

‘We     feel     you     are     old     enough     to     make     your     own     decisions,     Rose,’     my     father

continued.   ‘I   know   it’s   hard   with   your   …     um     …     illness,   but   we   want   to   make   the

transition    as    easy    as    possible    for    you.    So   it’s    up   to   you    where    you    live.    Of   course, 

you    can   visit  the    other   parent   on   weekends-­‐’ 

‘But    I    want    to   live    here,    in    this    town,’    I    said    tapping    my    finger    on    the    tabletop. 

‘I    have   a   part-­‐time    job,    and    friends    at    school-­‐’ 

‘We   understand    that    it’s    inconvenient,’    said    my    mother.    ‘But    as    you    know    your 

…    condition    has    put    a    lot    of    strain    on    our    marriage,    and    we    feel    it’s    for    the    best.’ 

‘So    it’s  my    fault?’    I    asked.   

‘No,    sweetheart.    It’s    not   your  fault.    You    know    that.’   

‘If  I    could    get    better,    I    would,’    I   said    angrily.    ‘You    think    I    like    this?    You    think    I    …    I    like    what    I    become?’ 
‘No,  of    course    not,’    my    mother    said    quickly.    ‘But    maybe    it    will    be    easier    for    us 

to  handle    your    condition    if    your    father    and    I   take  it    in    turns   to-­‐’ 

‘No!’    I    said,    standing    up,   tears   stinging    my    eyes.    ‘I    want    to    stay    here!’ 

I   didn’t   give   my   parents   a   chance   to   respond.   I   stormed   from     the   room     and    marched       down     the     hallway     towards     my     bedroom     where     I     slammed     the     door    angrily       several     times.     Tears     now     streaming     down     my     face,     I     flopped     face-­‐first    into    my    pillow    and    sobbed    for    a    good    half-­‐an-­‐hour. 
I  wasn’t    crying    because    my    family    was    being    torn    apart,    I    was    crying    because    I    was     going   to   be   uprooted   from     my   home   town,   just   when   things   seemed   to   be    getting    better.   
I     cried   for   several     hours,     until     my     eyes     were    red    and     puffy.       Eventually,     I    fell

asleep.   

Chapter  Seven

Saturday    –    11    days    to    go 

When   I   awoke   in   the   early   hours   of   Saturday   morning   I   was   confused   as   to    why         I       was       still       wearing       shoes,       and       clothes.       It       took       several       minutes       of       the    previous    evening    to    return    to    my    memory.     
Bleary  eyed,    I    dug    around    in    my    pockets    for    my    cell-­‐phone,    to    check    the    time.    Instead     my   hand   closed   around   the   piece   of   paper   Mr.   Stone   had   given   me   the    previous    evening.  I   unfolded    it    and   stared    at   the   digits.   
I      didn’t     hesitate.     I     found     my     phone     and     instantly     saved     his     number     to     my

contact  list    under   ‘S’   for   Stone.   

Would   he   mind   if   I   called   him?   After   all,   he’d   said   I   could   if   I   needed   to   talk.    But    was  it    too    soon?   
I  stared    at    his    name    on    my    phone    for    several    minutes    before    deciding    against

it.   

 

It  was    nine    o’clock    in    the    morning,    so    I    got    up    and    poured    myself    some    cereal    in    the    kitchen.    My    father’s    car    was    gone,    which    meant    my    mother    was    still    home,    as    they    rarely    went    anywhere    together    anymore.       
I    was    right;    I    heard    the    toilet    flush    and    my    mother    emerged    wearing    only    her 

silk  dressing    gown.   

‘Morning   sweetheart,’    she    said,    running    a    hand   through   her   disheveled    hair.     

I   ignored   her   and   stuffed   a   spoonful   of   cereal   into   my   mouth,   leaning   against

the  kitchen    counter. 

‘I’m    sorry    about    last    night,’    she    continued,    standing    a    few    feet    away    from    me.     

I           paused           halfway           through           another           mouthful.           ‘You’re           sorry?’           I           asked,

disbelievingly.

‘Yes,    of    course.’

‘That’s  all    you    have    to    say    to    me?’    I    said    with    raised    eyebrows.     

‘What    do     you   want   me   to   say,   Rose?   You   know   we   haven’t   been   happy   for   a

long   while-­‐’ 

‘Since  my    attack,’    I    interrupted.     

My  mother    pursed    her    lips.    ‘Don’t    make    this    about    you,’    she    said.     

‘I   didn’t,’    I   said.    ‘You    did.’ 

‘Rose,     your     father     and     I    wish     to     go     our     separate       ways.       Lots       of       couples     get

divorced,  it’s    not    uncommon.    These    things    happen.’     

‘I   don’t    want    to    leave    Halfway,’    I    said.    ‘It’s  safe    here.    It’s  quiet.’ 

‘You’ll     be     safe     in     the     city     with     me,’     said     my     mother.     ‘I’ll     take     care     of     your

condition.’   

    ‘Like     you     took   care   of   me   when   I   was   twelve?   That   day   you   and   dad   stayed

out  the    whole    night  and    forgot  that    I    was    sick?’

She   didn’t   like   it   when   I   talked   about   that   period   of   time.   They’d   apologized

countless  times    for    their    carelessness.    But    I    couldn’t    forget.     

I’d   woken   up   in   the   woods,   only   twelve   years   old,   completely   naked   with   no    recollection      of    the    night    before.    My    fever    had    taken    me    completely    during    the    night. 
‘I’ll  never    let    that    happen    again,’    my    mother    said.     

‘You  can’t    promise    that,’    I    said.    ‘All    you    think    about    is    yourself.’ 

‘One  time!’    she    yelled    angrily.    ‘I    wasn’t    there    one    time!’ 

‘That’s   all   it   takes,’   I   said,   my   nostrils   flaring   angrily.   ‘One   mistake.   I   will   not

move  to    the    city.    There    are    too    many    people.    Too    much    going    on-­‐’ 

‘Fine,’    my    mother    snapped.    ‘Stay    here    then.    See    if    I    care.’    And    with    that    she

stormed  from    the    room. 

‘Oh,  really    mature!’    I    yelled    after    her.    ‘Just    walk    away.’ 

It   was   Saturday,   and   as   usual   I   had   no   plans.   No   one   ever   asked   to   see   me.   I

was  surprised,    however,    when    Estelle    sent    me    a    text-­‐message    that    morning.     

 

Party    tonight,    kiddo.    I’ll    pick    you    up    at    eight. 

 

Estelle     was      probably      the   only    person      I     could      tolerate,     but    I     still     couldn’t    imagine    myself    hanging    out    with    her    away    from    work,    let    alone    at    a    party.    I    sent    a    polite    message    back.   
 

Uh,  not    really    my    thing,    Estelle.    Thanks,    though. 

 

After       that,       I       went       for       a       quick       shower,       got       dressed,       and       plaited       my       hair.    Checking    my    phone,    I    found    that    Estelle    had    left    me    another    text     
 

I  wasn’t    asking.    See    you    at    eight.     

 

Would  she    really    show    up    without    warning?   Not    only    that    but   Estelle   was    a    lot 

older  than    me,    and    was    sure    to    attend    a    party    full    of    adults,    with    alcohol.     

I   bit   down   on   my   lip   and   thought   carefully   about   it.   After   the   argument   with    my    mother    I    was    feeling    rebellious;    she’d    never    allow    me    to    go    to    an    adult’s    party    with    alcohol,    but    at    that    moment    I    didn’t    care.     
Fuck     it,     I     thought.    I’m     going.     Perhaps     the     worry     would     snap     my     parents     to

their  senses. 

 

See    you    at    eight,    I    sent    back    to    Estelle.

 

Dress  older,    Estelle   replied. 

 

I    was   a   ball   of   nerves   by   seven   thirty.   I   did   not   do   well   in   crowds,   and   had   a  tendency    to    be    rude,    or    dislike    almost    everyone    I    met.    I    was    not    a    social    person.    I    was    a   different    species.   
My  parents    weren’t    aware    that    I    was    going    out;    I’d    been    hiding    in    my    room    for 

the   last   hour    while   I    got    ready.        What    did    girls    wear   to    parties? 
I   never   wore   makeup;   I   didn’t   see   the   point,   but   I   knew   people   liked   to   dress

up    when    they    attended     these   things.     

Being      a      bit      of      a      tomboy,      my      wardrobe      was      limited      to      t-­‐shirts      and     jeans.    However,     I   was   a   similar   size   to   my   mother   so   I   decided   to   scour   her   wardrobe    while    she    was    in    the    living    room.     
I   rifled   through   her   dresses,   which   were   plenty,   until   I   came   across   one   that    wasn’t     too   revealing.     It     was   red   and   stopped   just     above   the   knees.     The     neckline    wasn’t     too   low-­‐cut,     and   the   sleeves   came   to   the   elbows.   I   refused   point-­‐blank     to

show    my    legs    so    I    thieved    a    pair    of    black    stockings    and    stuffed    them     into    my

pocket.


I     didn’t     own     any     cosmetics,     so     I     also     stole     some     foundation,     mascara,     and

eyeliner.  Feeling   bold,    I    also    took    a    stick    of   red   lipstick.         

By       eight       o’clock       I       was       ready,       and       feeling       extremely       self-­‐conscious.     I      felt    ridiculous     wearing   the   red   dress   and   red   lipstick.   I’d   attempted   to   do   my   hair,    but    it    was   so    unruly,    I   left    it    as    a   wavy,    disheveled    mess.     
At     five     past     eight     a     horn     sounded     in     the     street,     and     I     knew     it     was     Estelle    waiting        for      me.      I      took      a      deep      breath      and      left      my      bedroom,      clutching      a      tiny    handbag    my    mother    had    bought    me    on    a    previous    birthday.     
I     slipped     out     of     my     bedroom,     and     could     hear     the     television     blaring     in     the    sitting      room.    I    crept    down    the    hallway    with    my    shoes    in    my    hand;    they    had    a    slight     heel,     and     I   didn’t   want   to     be     heard     as     I   walked     across     the     floorboards.     To    my      surprise    I    reached    the    front    door    successfully    and    was    able    to    pry     it     open    without    any   noise.   
Once     outside     I     ran     down     the     garden     path     to     meet     Estelle     in     her     violently

purple   car.   

    ‘Woah!’    Estelle    looked    me    up    and    down    as    I    jumped    into    the    passenger    seat. 

‘What?’  I   said    a   little   defensively    as    put  on   the    shoes    I’d   been    carrying. 

‘You    look   hot,’    she   said   approvingly.    ‘Red    suits    you.’

‘Uh  …    thanks,’    I    said,    tucking    my    hair    behind    my    ears.    ‘Do    I    look    older?’    I    asked.     

‘At  least    eighteen,’    she    said    with    a    wink. 

‘So,  um,    where    is    this    party?’ 

‘It’s  at    a   friends    house,’    said    Estelle,    putting    her    car    into    gear    and    pulling    away 

from    my    house.     

I  was    extremely    nervous.    ‘I’ve    never    been    to    a    party    before.’ 

‘Never?’    Estelle    asked,    raising    one  of   her  penciled    eyebrows. 

‘Well,    once     when    I     was   ten,    I    went     to    a    party     at    chuck-­‐e-­‐cheese     because   my

mother  made    me.    It    didn’t    go    so    well.’ 

‘Hon,  that’s   not    a    real    party.’       I    shrugged.    ‘It’s    something.’ 

Estelle  laughed.    ‘I    can    tell    you    don’t    go    out    much.    That’s    why    I    decided    to    bring 

you   along.’

‘Are  you    sure    it’s    okay    that    I    attend?’ 

‘Yeah!   There     will    be    heaps    of   cool   people   there.’

‘I’ll     be    younger   than    everyone,’    I    said.     Estelle    was   twenty-­‐five,     so   I   assumed

her  friends    would    be    a    similar    age. 

Estelle  laughed.    ‘Maybe    in    physical    years,    but    not    mentality.’ 

‘What’s  that    supposed    to    mean?’    I    asked.     

‘You       don’t       act       like       a       normal       seventeen       year       old       girl,’       she       said,       glancing

sideways  at    me.    ‘And    my    friends    certainly    don’t    act    their    age.’ 

‘Don’t  leave    me    alone,    okay?    I    won’t    know    anyone.’     

Estelle  gave    me    a    knowing    look.    ‘I’ll    introduce    you    to    everyone.’ 

‘You  won’t    be    drinking,    right?    I’ll    be    able    to    get    home,    won’t    I?’        Estelle    nodded.    ‘I   don’t    drink    and  drive,    sweetheart.’   
Relieved,   I   leaned   back   in   the   passenger   seat   and   allowed   myself   to   be   taken

to  the    party.   

When     we   arrived   I   knew   at   once   that   it   was   been   a   bad   idea.   The   music   was    loud,    and    many    people    were    on    the    front    porch,    drinking    and    smoking.    The    smell    of           marijuana         reached         my         nostrils;         I         recognized         the         smell         from      the         girl’s    bathroom    at    school.    Sadie    had    been    caught    smoking    it   before.   
‘Maybe   this   isn’t   a   good   idea,’   I   said,   clutching   my   handbag   and   staring   at   the

house.   

Estelle   squeezed   my   knee   comfortingly.   ‘Trust   me,   kiddo.   Okay?   You’re   going

to  have    a    great    time.’ 

‘If  I    don’t    …    will    you    take    me    home?’ 

‘I’ll    be    at    your  beck    and    call,’    she    promised.     

I    wasn’t    used    to    wearing    heels.    Even    though    they   were    only    two    inches    high,    I 

felt  as    though    I    was    walking    like    a    Velociraptor.   

Extremely  self-­‐conscious,    I    followed    in    Estelle’s    shadow    as    she    led    me    towards    the     house-­‐party.     Everyone   seemed   to   know   her,   and   greeted   Estelle   cheerily.   It    was     a   small   house   with   dated   furnishings,   and   a   thick   cloud   of   cigarette   smoke    hung    in    the   air. 

‘Hey  Estelle!’    A    man    in    his    early    twenties    with    tattoos    and    long,    black    hair    gave 

her   a   high-­‐five.    ‘Who’s    the    kid?’

‘Hey   Spider,   this   is   my   friend   Rose,’   said   Estelle,   snaking   an   arm     around   my

waist.

‘A    date?’    the    man    called    Spider    asked,    eyeing    me. 

‘You   wish,’   Estelle   sneered   at   him     and   steered   me   away.   ‘You   stay   away   from 

her,   okay?’

Spider  raised    his  hands    in    defeat.    ‘As    you    say.’ 

Estelle   dragged   me   towards   a   table   laden   with   beverages   where   she   poured

herself  a    cola.    She    offered    me    an    alcoholic    drink    but    I    refused.     

‘Who  was  that   guy?’    I    asked.   

‘An  ex,’    replied    Estelle,    ‘and    a    sleaze    bag.’ 

Next,    Estelle    pulled    a    packet    of    cigarettes    from    her    pocket    and    put    it    between 

her   lips.   ‘Want     one?’    she   asked,    holding   out  the    pack.   

I  stared    at    the    cigarettes    for    a    moment    before    quickly    shaking    my    head.    There    was     far   too   much   temptation   at   this   party   for   my   liking.   What   had   I   got   myself    into?     
‘C’mon,     kiddo,’     Estelle     said,     lighting     her     cigarette.     ‘You’re     at     a     party.     Live     a

little.’   

‘Maybe  next    time,’    I    lied.     

Estelle   shrugged    and    put    the   packet     back    into   her    pocket    before    taking    a    long    drag     and     blowing     the     smoke     out   of    her     nostrils.     It   was     a   strange    sight   with     her    septum    piercing.     
‘I’m    the    youngest    person    here,’    I    said,    shifting    uncomfortably.     

‘I     don’t     think    so,’     said   Estelle,    peering     through    the     packed   house.     ‘They    look 

about    your   age,   don’t    they?’   

I    followed    her    gaze    to    see    where    she    was    pointing,     and    was    shocked    to    see    Sadie    sitting    on    the    couch,    deep    in    conversation    with    a    strange    male.     
‘I    know   her,’    I   said,    staring    at    Sadie.   

‘Has   she   been   to   the   café?’   Estelle   asked,   blowing   smoke   out   of   the   corner   of

her  mouth.     

I    nodded.   

‘Thought  she    was    familiar.    She    comes    to    most    parties.’ 

I    watched    Sadie    as    she    sipped    her    drink    and    accepted    a    joint    from     another

female.  I    hadn’t    been    aware    of    this    side    of    her.     

‘Aren’t  you    going    to    say    hello?’    asked    Estelle.     

My  feet    moved    of    their    own    accord    towards    Sadie,    until    I    was    standing    in    front 

of   her.   

‘Rose!’  Sadie    gasped,    jumping    up.    ‘What    are    you    doing    here?’ 

To  my    surprise    she    looked    pleased    to    see    me.    Perhaps    it    was    the    marijuana. 

‘I     was   invited   by    Estelle,’    I    said,     pointing   over   my   shoulder   to   where   Estelle

stood   at    the    drinks    table.    ‘What    are    you    doing    here?’     

Sadie     waved     a     hand     dismissively,     which     threw     her     off     balance     so     she     was

forced   to    steady    herself    on    the    sofa.    ‘I    get    invited    to    all    the    parties,’    she    told    me.     

It   seemed   Sadie’s   male   companion   was   growing   tired   of   her   lack   of   attention

so  he    wandered    off    to    find    another    willing    female    to    receive    his    affections.     

‘Looks  like    you    lost    your    friend,’    I    said,    nodding    after    him.     

‘That’s   okay,’    Sadie     said,     looking     at   something   over   my   shoulder.   ‘I’ve   found

someone  better.’ 

And  with    that    she    stalked    off    to    pursue    another    companion.     

‘Here,’  Estelle    joined    me,    thrusting    a    drink    into    my    hand.    ‘Drink    up.’ 

‘What     is    it?’  I   asked. 

‘Just  cola,’    she    promised. 

 

It    didn’t     take    long   for   Estelle   to   abandon   me,   leaving   me   standing   alone,   and

awkward  in    a    corner    of    the    room.     

Not  long    after,    I    was    feeling    dizzy    and    ill    from    all    the    smoke    so    I    decided    to    get 

some  fresh    air.    I    sat    on    a    bench    in    the    backyard. 

Spider,    Estelle’s   ex-­‐boyfriend    made    a    beeline    for    me    as    soon    as    I    sat    down.     

‘Hello     sweetheart,’     he     said,     smiling     and     sitting     next     to     me.     ‘You     feeling     all

right?’

‘Yes,  it’s    just    so    smoky    in    there.’     

‘Enjoying   yourself?’   He   asked,   looking   me   up   and   down   approvingly.   His   gaze

made  me    feel    ill.   

‘It’s   okay,   I   guess.’   

Spider    leaned    towards    me    and    inhaled    deeply.    ‘Do    you    have    a    pet    dog?’    he

asked.   

‘What?  Why?’    I    said,    my    guard    instantly    raised.     

‘Oh,  I    can    just    smell    canine    on    your    clothes.’     

I’d   heard   the   jokes  before;    perhaps    Sadie   had    put    him    up    to    it. 

‘You’re  saying    I    smell    like    a    dog?’    I    asked.        Spider    laughed.     ‘Don’t    you   have   a   dog?’   
‘No,’  I    snapped.    ‘Do    you    know    where    Estelle    is?    I    think    I’m    sick.’ 

‘Estelle?      Yeah.      She’s      over      there      smoking      a      joint      with      my      brother.’      Spider    pointed           through        a         window        into        the        house        where        I         could     clearly        see        Estelle,  drinking    and    smoking.    ‘But    you    don’t    need    her.    I’ll    keep    you    company.’    Spider    put    an    arm    around    my    shoulders. 
Panic       flared       inside       me       and       I       jumped       up       at       once.       Estelle       was       under       the    influence     of   drugs   and   alcohol.   How   was   I   supposed   to   get   home?   I   ran   into   the    house     and     quickly     found    Estelle     in    the     kitchen    where    I    slapped    the     joint   out   of    her    hand.
‘What  are    you    doing?’    I    demanded,    grabbing    her    drink    too. 

‘Woah,’       Estelle       looked       at       me       with       extremely       bloodshot       eyes.       ‘What’s       the

matter?’

‘You’re    supposed    to    be    sober,’    I   said    angrily.    ‘I   thought    you    were    going    to   drive 

me  home!’     

‘I    will,’   said    Estelle.   ‘I’ll    be    fine   to   drive.’ 

‘Like   hell  you  will,’  I   said.   

‘Don’t    worry,     darling.     You’ll    be     fine,’    said    Spider,    coming    up    behind    me    and    snaking    an    arm    around    my    waist.    ‘You    can    crash    at    my    place    for    the    night.    I    only    live    around    the    corner.’   
I   shrugged    out   of   his   grip.    ‘No   thanks.’

‘Come  on    sweetheart,’    Spider    crooned,    leaning    towards    me. 

‘Back   off   Spider,    she’s    only    seventeen!’    Estelle     snapped.   

‘That’s  fine.    I    like    a    bit    of    fresh    meat-­‐’ 

I  pushed    myself    away    from    Estelle    and    Spider.     

I     needed     to     find     a     familiar     face.     Sadie;     she’d     look     after     me.     I     didn’t     get     far

before  Spider    cornered    me    again.     

‘Hey,    doll.     Where     are     you     going?’     he     asked,     his     hands     on     either     side     of     my

head.   

‘I-­‐I    don’t    feel    well,’    I    said.    ‘I    might    go    home.’ 

‘Aw,    baby.    Don’t    go.    I    thought    we    could    get    to    know    each    other.’    He    leaned

towards  me    and    I    could    smell    the    smoke    on    his    breath. 

‘No,’  I    said    firmly,    pushing    against    his    chest.    ‘I    don’t    want-­‐’ 

    ‘Rose?’    A    familiar    voice    called    my    name.     

A     hand   clamped   down   on   Spider’s   shoulder   right   before   he   kissed   me.   Spider

turned  around    to   see    who    the    intruder    was.   

‘Wait  your    turn,    mate,’    he    said    to    the    unknown    interrupter.   

‘Step  away    from    the    girl,    please,’    said    the    man.     

That  voice. 

‘I  said    wait    your    turn,    buddy.’   

Thwack!   

The    stranger    punched    Spider    right   on     the     nose,     sending     the     black   haired    boy 

to  the    floor    in    a    crumpled    heap.     

I    yelped   with    fright    and    looked    up    at    my    savior.     

‘Mr.    Stone?’   I   breathed. 

It    was   him.   He   stood   before   me,   his   chest   heaving   as   anger   seemed   to   course

through  his    veins.    There    could    be    no    mistaking    that    mismatched    attire. 

    ‘Christ,    Rose.    What    are   you   doing     here?’    he   asked,    staring    into    my    eyes.     

‘You  …    you    punched    him!’    I    gasped,    stepping    over    Spider,    who    was    groaning    in 

pain    on   the   floor.   

Mr.  Stone    grabbed    me    by    the    arm    and    began    to    pull    me    out    of    the    house.    ‘This 

is    no    place    for   you,’  he   said.

‘Estelle     brought     me,’     I     said,     quickly,     tripping     over     my     own     feet.     The     party-­‐

goers    created    a    path    for    us   to   walk   through    as    we    headed     for    the   exit. 

‘What    were     you    thinking?’    Mr.     Stone    snapped.     ‘You    could   have     been     hurt,     or

drugged.   Or    worse-­‐’   

‘I’m    sorry,’    I    said,    unsure    as    to    why    I    was    apologizing.    I’d    done    nothing    wrong 

after  all.    ‘Thank    you,   though.’ 

‘What   for?’   

‘For  stopping    him.    I    think    he    was    going    to    kiss    me.’ 

    ‘I    expected    more    from    you,    Rose. 

‘Where  are    we    going?’    I    asked,    hurrying    to    keep    up    with    him. 

‘I’m    taking    you    home,’    he    said    as    we    stepped    onto    the    lawn. 

‘No!’  I    stopped    in    my    tracks,    my    eyes    wide.    ‘I    can’t    go    home.    Not    yet.’ 

‘Well    you    can’t    stay    here,’   he   said.    ‘There’s    alcohol   and  drugs    everywhere.’

‘What  are    you    doing    here    then?’   I   asked.   

Mr.       Stone       sighed.      ‘I      live       next       door,       Rose.       They       invited       me       so       I       wouldn’t

complain  about    the    noise    to    the    police.    You’re    lucky    I    arrived    when    I    did.’     

‘You  …    you    live    next    door?’    I    asked.    ‘Can’t    we    go    there?’     

Mr.     Stone’s   spine   stiffened   and   his   nostrils   flared.     ‘That’s   not     a     good     idea,’     he 

said.

‘Why  not?    Please,    Mr.    Stone    ...    I    don’t    want    to    go    home    just    yet.’     

Mr.  Stone    licked    his    lips    nervously    and    glanced    around.    ‘All    right    …    just    for    an 

hour   though,    okay?’ 

Mr.    Stone    took    my    hand    and    led    me    to    the    left,    towards    a    small    house.     We 

crossed    over    the   garden  of   the    party   until   we   were    on    his    property.   

‘This  is   your     house?’     I   asked,    looking    at    it.   

It     was     small,     with     an     overgrown     lawn,     and     a     beat-­‐up     garage,     but   that    was    definitely     his      car      in      the     driveway.      We      walked     up      the     garden     path      until      we    reached     his    porch.    The    fly-­‐screen     was     hanging     off    its     hinges,    but    the     oak    door    behind         it       seemed       solid.       He       opened       the       screen-­‐door     and      unlocked      it       before    leading    me    into    the    house. 
Mr.   Stone’s   home   was   far   nicer   on   the   inside.   It   seemed   he   had   tried   to   make    the     best   out   of   a   bad   situation.   There   was   still   no   doubt   in   my   mind   though   that    he    was    not    a    rich    man    by    any    means.     
‘Come   in   here   and   sit   down,’   he   said,   leading   me   into   the   sitting   room     where

he    threw    his   keys    and     wallet   onto   the    coffee     table.      I    took    a    seat    on    the    sofa    and    stared    at    him.     
‘Do  you    want    me    to    call    your    parents?’    he    asked.     

‘No!’  I    said    at    once.    ‘No,    they    don’t    know    I’m    out.’     

‘You     went     without     permission?’     he     asked,     pinching     the     bridge     of     his     nose.

‘What      if      something      had     happened     to     you?     What     am     I     saying?     Something     did

happen  to    you.    Some    long-­‐haired    sleaze-­‐ball    tried    to    …    to-­‐’ 

‘Spider,’  I    said.    ‘He    wanted    me    to    go    to    his    house    with    him.’ 

‘Yeah,      I      bet      he      did,’      Mr.     Stone     growled.     I’d     never     heard     him     talk     like     that

before.    ‘I   should    march    back    over    there    and    grab    that    little    shit    by    the    throat-­‐’ 

‘Don’t     be     mad,’     I     pleaded,     staring     at     him     with     wide     eyes.     Mr.     Stone     looked

distressed,    with    one    hand    balled    around    a    tuft    of    his    own    hair.   

‘What     if   I   hadn’t  gone?’    he    asked.    ‘What   would  have    happened?’   

‘I  don’t    know,’    I    muttered,    staring    at    my    knees. 

‘How  did    you    plan    on    getting    home?’    he    asked.     

‘Estelle  was    supposed    to    take    me.’ 

‘That  pink    haired    girl    from    the    café?’    he    asked.     

‘Yeah,’      I      rubbed      my      arm,      feeling      foolish.      ‘But      she      ended      up         drinking      and

smoking-­‐’ 

‘And    then    what    was    your    plan?’    he    said,    crossing    his    arms.    I    felt    like    I    was

being  scolded    by    my    father.     

‘I   don’t    know,    all    right?   I   said    thank    you.    What    else   do   you    want?’   

Mr.     Stone’s   posture   relaxed   and   he   heaved   a    sigh.     ‘I     was   just     worried     about 

you,    that’s    all.’

I  leaned    back    in    the    sofa    and    closed    my    eyes,    breathing    deeply.    I    knew    going    to 

this  party    would    be    a    mistake.    This    was    why    I    hated    going    out.     

‘Do    you    want    a    tea    or    coffee?’    he   asked.   

‘A    coffee,    please,’    I    said.     

‘I’ve    only   got   instant    coffee.   Is   that    okay?’    he   asked.   

‘That’s  fine,’    I    said.    It   was   better     than    nothing.   

Mr.    Stone    retreated    to    the    kitchen    where    I    heard    the    tap    running,    and    a    kettle 

being    placed  on   a    stove.   

My  eyes    fell    to    his    wallet,    which    sat    on    the    coffee    table    in    front    of    me.    I    quickly    glanced     over   my   shoulder   to   make   sure   he   wasn’t   coming   back,   before   reaching    over    and   grabbing    it.   
I     flipped     the    wallet     open     and     rifled     through      the   contents.      The     first     thing    I 

found    was    his    drivers    license.   

Thomas   William    Stone.     

Strange,  I’d    never    known    his    first    name.    He’d    always    been    Mr.    Stone    to    me.        Seeing    his    date    of    birth    I   was   quickly   able   to   calculate    his    age    at    thirty-­‐two.   

‘Find  anything    interesting?’   Mr.    Stone    asked    as    he    re-­‐entered    the    room.    I    could 

hear    the    kettle    still    boiling    in    the    kitchen.   

‘Sorry,’    I   said    quickly,    throwing    the    wallet    back    onto    the    table.   

‘It’s    fine,’    he    said,    picking    it    up    and    rummaging    through    it    himself.    ‘There’s

nothing   too   revealing   in   here.’

‘I  didn’t    mean    to    pry,’    I    said.    ‘I    just    …    I    didn’t    know    your    first    name.’ 

‘Didn’t     you?’  he   asked.        I    shook    my    head.     
‘My  name    is    Tom.    Pleased    to    meet    you,    Rose.’    He    held    out    a    hand,    which    I    took.    He    squeezed    my    hand    gently    as    he    shook    it.    I    couldn’t    help    but    smile. 
‘Hi  Tom,’    I    said.    ‘You’re    thirty-­‐two?’ 

‘Is   that    old?’    he   asked.   

‘No,’    I   said.   

‘It’s  fifteen    years    older    than    you,’    he    replied.    ‘Almost    twice    your    age.’ 

‘Not    forever,’    I   said.    ‘When   you’re    forty    I’ll    be    twenty-­‐five.’ 

‘You’re  making    me    feel    old,’    he    said    disapprovingly. 

‘When   you’re    fifty,    I’ll    be    thirty-­‐five,’    I    continued.    ‘Sixty    and    forty-­‐five.    See?    It’s 

not   such   a   big   difference.’   

‘It’s    big    enough.    I    guess    I’ll    just    have    to    wait    for    you    to    catch    up    to    me,’    he

joked.   

‘What  are    you   waiting   for?’    I   asked,    leaning   forwards.   

I    hadn’t    meant    for    it    to    sound    provocative.    I    quickly    averted    my    gaze,    realizing 

how   inappropriate    it   had   sounded.     

Mr.  Stone    perched    himself    on    the    edge    of    the    sofa.    ‘I    don’t    think    I’ve    ever    seen 

you   in   a   dress   before.’     

I   looked   down   at   the   red   number   I   was   wearing.   ‘Yeah   …    it’s   not   really   me,   is

it?’

‘You  look    very    nice,’    he    smiled,    his    eyes    crinkling    at    the    sides. 

I  stared    at    Mr.    Stone,    my    heart    as    light    as    a    feather.    He    stared    back    too,    but    we 

were  interrupted    by   the    kettle    whistling   noisily.   

‘That’ll    be     the   water   ready,’   he   said,   jumping   up   and   walking   briskly   into   the

kitchen.   

I    waited    in    the    sitting    room     while    he    prepared    the    coffees,    bringing    me    the

drink  in    a    chipped    Christmas    mug. 

‘Thanks,’    I   said,    taking    a    sip.    It   was    awful,    but    I    drank    it   anyway.    I    was    too    used 

to  the    coffee    at   the    café. 

‘So   why   did   you   go   to   the   party?’   Mr.   Stone   asked,   sitting   next   to   me   on   the

sofa,    which    sunk    and    creaked    under    his   weight.     

‘I  needed    to    get    out    of    the    house,’    I    said.    ‘Away    from    my    parents.’     

‘Trouble  at    home?’    he    asked.   

‘You  could  say    that,’   I    replied.   

‘I’m    here    if    you    need    to    talk,    Rose,’    he    offered.     

‘Thank  you,’    I    said,    ‘for    being    with    me.’ 

Mr.  Stone    looked    down    at    his    mug,    his    expression    guilty.    ‘Rose    …    you    can’t    tell 

anyone   about    this,    okay?’    I    nodded.    ‘I    know.’ 
I  don’t    know    what    made    me    do    it,    but    I    reached    over    and    placed    my    hand    over    his.    I    waited    for    him    to    move    away,    but    he    didn’t.    Instead,    he    stared    at    our    hands    for    a    moment    before    entwining    his    fingers    with    mine.    My    throat    felt    dry,    and    my    skin    prickled    with    anticipation.    I    couldn’t    believe    it.    He    was    holding    my    hand,    his    thumb    gently    caressing    my    pinkie-­‐finger    ever    so    lightly.    I    heard    him    gulp    audibly,    his    Adam’s    apple    bobbing    like    a    snake    swallowing    a    bird.    He    was    terrified. 
Stop  it,    I    thought    to    myself.    This    is    so    wrong. 

Mr.  Stone    beat    me    to    the    punch.    ‘I’ll    take    you    home,’    he    said,    releasing    my    hand 

and  standing    up   quickly. 

I         nodded         and         placed         my         half-­‐empty           mug         on         the         coffee         table,         slightly

disappointed.    I    didn’t    want    to    leave. 

‘Okay,’   I   said,    standing    also.   

We     walked     to     his     car,     which     was     parked     in     the     driveway.     I     could     hear     the    party     next     door      was      still     in    full     swing.     On   the   front    porch     was      Estelle,     who    spotted    me    as    I    opened    Mr.    Stone’s    car    door.     
‘Rose!’   she   said,   calling   after   me.   ‘What   are   you   doing?   I’ve     been     looking     for 

you!’   

I    ignored    her  and  got  into  the  car.     

‘Are       you       all       right?’       Mr.       Stone       asked,       sliding       into       the       passenger       seat       and

starting    the    engine.   

‘Yes,’  I    said.    ‘I    don’t    think    I’ll    be    attending    parties    with    Estelle    any    time    soon.’ 

‘I   approve,’   Mr.   Stone   smiled   as   he   put   the   car   into   reverse   and   backed   out   of

the  driveway.   

‘Unless  you    live    next    door,’    I    smiled,    giving    him    a    quick    sideways    glance.     

Mr.     Stone     allowed     himself     a     guilty     smile     before     shifting     into     first     gear     and

rumbling  down    the  road.   

I   watched   him     as   he   drove;   the   streetlamps   passed   over   his   face,   illuminating    every     line.   He   allowed   me   to   watch   him     throughout   the   entire   journey   without    saying    a    word.   
When  we    arrived    at    my    house    I    leaned    over    and    kissed    Mr.    Stone    on    the    cheek.    He    bowed    his    head    and    stared    at    the    steering    wheel.     
‘Thanks  Tom,’    I    said    softly    before    hopping    out    of    the    car    and    tiptoeing    towards 

the  house. 


Chapter  Eight 


Monday    –    9    days    to    go 

Mr.      Stone,      no      …    Thomas,      paid      me      extra      attention      during      the      next      English    lesson.       He     called     upon     me     to     answer     almost     every     question,     and     praised     me    excessively     when   I   got   it   right.   I   couldn’t   help   but   smile.   It   felt   as   though   I   had   a    friend     for   the   first   time.   Each   and   every   time   I   saw   him     looking   at   me,   a   guilty    expression          crossed        his        face,        as        though        he’d        been        caught        doing        something    embarrassing. 
I   was   equally   as   guilty.   While   we   were   meant   to   be   working   quietly,   I   raised    my    hand    to    ask    for    assistance,    and    Tom    knelt    by    my    desk,    his    body    very    close    to    mine.    I    could    feel    the    electricity    passing   between    us. 
His  hand    rested    on    my    desk    as    he    ‘explained’    the    latest    essay    to    me.    Of    course,    I    understood   it   perfectly    well,     and    he   knew   it.
It   took   me   all   of   the   courage   I   could   muster   to   gently   touch   his   hand   with   my    pinkie-­‐finger.    I  saw    goose    bumps    erupt    all    over    his    skin    at    the    feather-­‐light    touch.    I    didn’t    move,    and    the    inch    of    skin    remained    pressed    against    Mr.    Stone’s    hand.    It    was    so    subtle,    but    so    erotic    I    could    feel    my    loins    screaming. 
He  was    so    close    I    could    hear    him    breathing.    The    only    other    sound    in    the    room    was    the    scratching    of    pens    as    the    other    students    worked.    No    one    else    had    noticed    his     proximity   to   me   as   he   helped   me   with   the   essay.   However,   I   thought   I   saw    Sadie    watching    me    out    of    the    corner    of    her    eye.     
 

I     was   right.     Come   lunch   time,   Sadie   cornered   me   in   the   playground,   a   falsely

sweet  smile    on    her    face.     

‘Hey,  Rose.    I    missed    you    at    the    party,’    she    said.     

‘Yeah,  I    left    kind    of    early,’    I    admitted.     

‘I    know,    your   pink   haired   friend    was   looking    for    you.’   

‘Yeah  …    I’ll    see    her   tonight    at    the    café,    I    guess.’   

To    be     honest,     I      didn’t     really     want     to     see      Estelle.     I    was     annoyed     at     her     for    drinking      when    she’d    promised    not    to.    However,    I    was    also    thankful,    as    it    had    given    me    more    time    with    Thomas. 
‘I   saw    you    leave    with    Mr.    Stone,’   said    Sadie,    watching    my    reaction    carefully.     

I      didn’t     give     her      the    satisfaction.      I     shrugged.      ‘Yeah,     I     was      stranded      so      he 

offered  to    take    me    home.’ 

‘How  nice    of    him.    You    know    he’s    given    me    a    lift    home    before    too?’    She    smiled 

smugly.   

My  jaw    tensed.    ‘Yeah    …    yeah,    I    know.    He’s    nice    like    that,    isn’t   he?’ 

Sadie   nodded.   ‘I’ve   got   a   bit   of   a   crush   on   him,   to   be   honest.’   Her   steel   gray

eyes  darted    between    my    own    amber    ones,    analyzing    my    expression.        I    smiled.    ‘Yeah,    I    thought    so.’     
‘What    do     you    think     I     should   do     to   get   him     to   notice   me?’   Sadie   asked,   sitting

down    on    the    bench    and    patting    the    space    next    to    her.   

I   sat   down   awkwardly.   ‘Erm,   I   don’t   know,   Sadie.   I’ve   never   had   a   boyfriend,

remember?’   

Sadie    rolled    her    eyes.    ‘Come    on,    Rose.    Help    me    out    here.    You’re    smart,     like

him.’

    ‘He’s    a    teacher    …    you    shouldn’t    pursue    it,’    I    said    cautiously. 

Sadie   waved   a   hand   as   though   it   didn’t   matter.   ‘Oh,   don’t   be   silly.   No   one   will

find    out.’ 

I  licked    my    lips    and    shifted    nervously.    ‘I    don’t    think    Mr.    Stone    would    fall    victim 

to  your    …    uh-­‐’    I   couldn’t   find    the   right    word   to    describe    it.   

‘Affections?’  Sadie    smirked.     

It   was   as   if   she   knew   something   was   going   on   between   Mr.   Stone   and   I,   and    sought        to      make      me      jealous.      Not      that      anything      was        going        on,        or        ever     would.  Regardless,    it    was    working. 
‘I     was   thinking    of   asking    Mr.     Stone    if   I    can     get     extra     credit,’     Sadie     continued. 

‘You  know    …    so    I    can    be    alone    with    him    after    class.’ 

‘Oh.’   I   burned     with   jealousy.

 
When   I   arrived   at   the   café   for   my   shift   with   Estelle,   she   apologized   profusely    for    Saturday    night.    I    begrudgingly    forgave    her    and    got    on    with    my    shift.    She    knew    I    was    still    annoyed,    so    she    did    not    push    the    subject    too    much.     
‘So   …     who   was   that   man   you   left   with   on   Saturday?’   she   asked,   wiping   down

the   tables.   

‘My  teacher,’    I   said.    ‘He    lives    next    door.’     

‘That  cute    one    that    always    comes    in    here?’    Estelle    asked.        I    chewed    on    the    inside    of    my    lip.    ‘Yeah.’     
‘Be    careful,’    she  said.   

I  raised    my    eyebrows.    ‘Be    careful?’ 

‘He’s   an   older   man,   and   a   teacher   at   that.   You   don’t   know   what   he’s   up   to.     He

could    be    one    of    those    predators     you   see   on   dateline.’   

‘He’s  not   like   that.’   I   said.    ‘We’re   just    friends.’ 

Estelle     gave     me     a     pitying     look.     ‘Oh,     honey.     Men     don’t     have     female     friends

unless  they    want    something.’     

‘Mr.    Stone   is   different.    He’s    kind,  and    mature.’ 

Estelle     put     her     hands     on     her     hips.     ‘So     why     does     he     only     come     here     when

you’re   working?’   

‘Does  he?’   I   asked,    feigning    disinterest.   

Estelle    nodded.     ‘Uh    huh.    He     never   shows   up     when    it’s   any     of   the     other   girls.    Monday’s    and   Wednesdays,    that’s    it.’     
I  shrugged.    ‘He    said    he    likes    my    coffee.’ 

‘Rose,   you’re   smarter   than   that.   I   can   see   that   you   like   him.   Just   promise   me

you’ll  be    careful,    okay?’ 

‘Like  you    have    such    good    taste    in    men,’    I    snapped.    ‘Your    friend    Spider    decided 

he  wanted    to    have    a    go    at    me.    You’re    the    one    dating    sleaze    bags,    not    me.’ 

 

After   that,   my   friendship   with   Estelle   was   fractured.   We   were   polite   to   each

other,   but   not    as   close    as   we’d    once    been.      But    Estelle   was  right.    I   did    like    Mr.    Stone.   
I  was    falling    for    him.    Fast.    I   couldn’t    help  it.    I    was    drawn    to    him    like    a    bee    to    a    flower,     and   I   feared   that   it   was   becoming   increasingly   obvious.   He   was   a   good    man    and    I    did    not    wish    to    complicate    his    life    with    my    childish    notions    of    love.     

He   was   responsible,   and   would   spurn   my   advances   at   once.    I    could    feel    it    in

my  gut.    So    I    endured    the    torture    without    speaking    a    word    of    it. 

 

Meanwhile,    my    parent’s    divorce    had    not    left    my    mind    since    they’d    told    me    about     it,     though   I     hadn’t     said   anything     to   anyone   yet.     They     hadn’t     even     noticed    my     absence   on   Saturday   night,   and   I’d   been   able   to   return   to   my   bedroom     with    them    none    the    wiser.     
Who   was   I   meant   to   talk   to   about   my   issues   at   home?   Would   Mr.   Stone   open

his  arms    and    embrace    me    when    I    confessed    my    distress?    The    thought    of    his    arms 

around  me    left    me    momentarily    brain    dead.   

Numerous    times    I    considered    using    the    number    he’d    given    me.    I    wanted    to

hear  his    kind    voice,    speaking    soothing    words    of    comfort.     


Tuesday    –    8    days    to    go 


I   couldn’t   believe   Sadie.   I   wanted   to   grab   her   by   the   hair   and   slam     her   stupid

face  against    the    desk.    I’d    never    imagined    hurting    someone    so    badly    before.     

She  was    doing    everything    within    her    power    to    make    sure    Mr.    Stone’s    attention    was    on    her    for    the    entire    lesson,    which    included    asking    him    if    she    could    help    him    with         anything      to       earn      extra      credit.     I      was   surprised      I      didn’t     spontaneously    combust  when    she    asked    him.     
‘Yeah,   of   course   Sadie.   Just   hang   back   after   class   and   we   can   work   something

out,’    Mr.   Stone    told    her.   

My  skin    burned    at    the    thought    of    them    being    alone    together.    I    wouldn’t    allow 

it.   

At  the    end    of    the    lesson,    I    hung    back    too.     

‘What  are    you    doing?’    Sadie    asked    me    with    narrowed    eyes    as    I    remained    in    my 

seat.   

‘I’m    interested    in    extra    credit,    too,’    I    lied.    It    was    so    obvious    what    I    was    doing,    I 

wasn’t    sure    why    I   bothered    to  lie    about   it. 

With   a   smirk,   Sadie   flicked   her   hair   back   and   walked   to   the   front   of   the   class,    where    Mr.    Stone    was    wiping    the    day’s    work    off    the    board.    She    perched    herself    on    the    edge    of    his    desk,    her    legs    dangling    back    and  forth.   
‘Right   –   ah,  Rose.  You’re    interested    in   extra-­‐credit    too?’ 

‘Sure,    why   not?’   I   said,    waving    a    hand.   

Get  off    his    desk    you    slut,    I    screamed    inside    my    head. 

‘It  was    my    idea,’    Sadie    said    quickly,    leaning    forwards    so    her    bosom    hung    out    of 

her    blouse.   

‘Well,  that’s   great.    It’s    great   you’re  both    taking    some    initiative    in    class.’     

Mr.     Stone     crossed     the     room     to     his     cupboard     and     pulled     out     two     copies     of

‘Great   Expectations’    by    Chares    Dickens.   

‘Have   either    of    you    read    this?’    he    asked,    handing    Sadie    a   copy,    and    placing    the 

other  on    my    desk.     

‘No,’   said    Sadie,   pulling   a   face    as   she    looked  at    it.   

‘Yes,’    I   said.   

‘Really?’  Mr.    Stone    seemed    impressed.    ‘Can    you    summarize    for    me?’    I    licked    my    lips    nervously.    It    had    been    years    since    I’d    read    it. 
‘Um,   it’s   a   coming   of   age   story,   isn’t   it?   about   an   orphan   boy     who     is     adopted 

into  a    blacksmith    family?’     

‘Right,’  Mr.    Stone    smiled    at    me.        Sadie    glared.
‘I   can’t   wait    to   read    it,’   she    said    pointedly.   

‘Great!’  Mr.    Stone    clapped    his    hands    together.    ‘Well    …    if    you    can    write    a    report 

summarizing  the    plot,    and    its    themes    …    let’s    say    …    a    thousand    words?’ 

‘Easy,’     I    grinned.     It      really    would    be     a    piece     of    cake.    Sadie,     however,     looked

miserable.  Clearly    this    encounter    had    not    gone    to    plan. 

‘Excellent,’   said  Mr.   Stone.     ‘Well,     you    better    be  off    to    lunch,    you    two.’   

‘Thanks   Mr.   Stone,’   I   said,   getting   up   from     my   seat   and   slinging   my   bag   over

my  shoulder.     

Sadie  slid    from    Mr.    Stone’s    desk    and    took    a    few    steps,    only    to    drop    her    book.     

‘Oops!’     She    bent    over   in    front    of   Mr.     Stone    and   I    to    retrieve    the     novel.     My     jaw 

almost  hit    the    ground.   

She  wasn’t    wearing    any   knickers.   

He    saw    it    too.     

Mr.  Stone    looked    away,    embarrassed,    his    face    beetroot-­‐red.    I    literally    began    to 

shake    with    anger.    What    a   slut!     



Thursday    –    6    days    to    go 


I   was   a   mess.   My   father   was   meeting   with   his   real   estate     agent   that   evening,    and  my    mother    was    out    on    a    date    with    a    co-­‐worker.    What    was    worse;    my    father    didn’t    seem    phased    by    this    at    all.     
I   sat   in   my   room,   upset   and   panicky.   I   didn’t   want   to   leave   Halfway;   I’d   miss

him    too    much.    Thomas.    I    needed    him.    I    wanted    him. 

I   wanted   him     more   than   anything   in   the   world,   and   he   needed   to   know   it.   I

couldn’t  hold    on    to    this    secret    any    longer.    It    boiled    inside    me    like    poison.        But    how   would   I   do    it? 
I  stared    at    Mr.    Stone’s    name    in    my    phone    for    ages,    contemplating    on    whether    I 

should  call    him    or    not.    What    if    he    was    busy?     

No.  I    wouldn’t    call    him.    I’d    text    him    instead,    that    way    he    could    deny    my    offer    if 

he    wished. 

 

Can  we    go    for    a    drive?    I   asked.   

 

He       responded       almost       instantly,       sending       butterflies       exploding       through       my

stomach.

 

See    you    in    5    minutes,    it    read. 

 

I    wasn’t    sure    how,    but    I    knew    that    Mr.    Stone    would    drive    to    see    me    in    the

middle  of    the    night    if    I    asked    him    to.    Perhaps    that    was    vain    of    me    to    assume. 

I  slipped    out    of    the    house    while    my    father    was    still    on    the    phone    and    waited    in 

the  street    for    Mr.    Stone    to    pick    me    up.     

When   he   rumbled   to   a   groaning   halt   by   the   curb   he   could   tell   instantly   that   I

was   upset.   

‘Oh,   no,’   he   said   as   soon   as   I   got   into   the   passenger   seat.   ‘What’s   the   matter,    Rose?’ 
‘Get  me    away    from    here,’    I    said    to    him.     

He   drove     and    I    didn’t    ask    where    we    were    going.     

Ten   minutes   passed   in   silence   until   we   were   on   the   outskirts   of   town,   on   an    old     road   that   was   surrounded   by   forest.   He   picked   up   the   mud   with   his   tires   as    he    pulled    over    on    the    side   of   the    road. 
    ‘You’re     not   going   to   murder   me   and   ditch   my   body   in   the   forest,   are   you?’   I

asked.   

He  laughed.    ‘No,    nothing    like    that.    It’s    calm    here.    I    like    it.’    I    looked     out  at  the  forest.    ‘I    hate    it.’
Mr.    Stone  raised    his    eyebrows.    ‘Why?’

‘I     was   attacked   by    a     wild   animal   when   I   was   nine   while   hiking   in   the   woods

with  my    parents,’    I    said.     

‘Shit.  Sorry,    I    didn’t    mean    to-­‐’ 

‘It’s  fine.’    I    said.    ‘It    was    a    long    time    ago.’ 

He  gave    me    a    pitying    look.    ‘You    look    upset,’    he    said.     

I  nodded    and    stared    at    my    hands    in    my    lap.    I    could    feel    the    burn    of    tears    in    the 

back  of    my    throat,    but    sniffed    them    away. 

‘My  parents    are    getting    a    divorce,’    I    told    him. 

‘I’m    sorry    to    hear    that,’    he    said.    ‘Were    you    expecting    it?’ 

‘I   guess   I    should    have,’    I    replied.    ‘They’ve  been   having  affairs    since    I   was   nine.’   

‘Wow,  okay.    What    took    them    so    long?’     

‘I     suppose     they     haven’t     really     been     together     for     years.     Not     in     the     romantic

sense,   anyway.’     

‘That’s  sad,’    he    said.    ‘It    must    have    been    tough    growing    up.’    It    had    been,    but    not    for    the    reasons    he    imagined. 
I   relayed   the   conversation   I’d   had   with   my   mother   and   father   that   night.   His

brow    furrowed    as   I    talked,    and   he    looked    deeply    concerned.   

‘They  said    …    my    …    my    condition-­‐’ 

‘Condition?’  Mr.    Stone  repeated.   

I  had    already    said    too    much.    ‘I    get    sick.’    I    chose    my    words    carefully.    ‘A    lot.    My 

mother  said    it    put    a    strain    on    the    marriage.’ 

‘That   doesn’t   sound   very   fair,’   he   said.   ‘Blaming   you   for   something   you   can’t

help.’

I    shrugged.     ‘I    don’t     want    to    leave     Halfway,’    I    said.     ‘Things   are     just     starting    to    get    better.    It’s    safe    here.    It’s    small,    and    quiet.    I’m    finally    coming    to    terms    with    my    illness    …’ 
‘When  you    say    illness,’    he    said    slowly.    ‘What    do    you    mean?’ 

‘It’s   a   long   story,’   I   said.   ‘But   don’t   worry   …     it’s   not   contagious.’   It   was   a   half    truth,    at    least.    He    was    safe    as    long    as    he    wasn’t    around    me    during    an    episode.    If    I    bit    him,    or    scratched    him    during    that    time    …    it    was    another    story. 
Mr.  Stone    reached    over    and    grasped    my    hand,    squeezing    gently.    I    was    sure    he    only    meant    it    as    a    friendly    gesture,    but    goose    bumps    erupted    over    my    skin    at    his    touch. 
‘Thank   you   Mr.   Stone,’   I   said   softly,   ‘for   being   here   with   me.   It   really   means   a

lot.  Not    many    people    would    drop    everything    to    comfort    me.’ 

‘Of   course,’    he   said.    ‘I’d   do    anything.’

My  stomach    did    cartwheels.    Was    he    implying    what   I   hoped?   

Mr.    Stone    looked    down    at   our    hands,    uncertainty    flashing    across    his    eyes.    ‘But    please      don’t    mention    this    to    your    friends,    Rose.    It    would    be    considered,    uh    …    unethical    for-­‐’ 
‘I    understand.’   

He  smiled    warmly,    his    eyes    twinkling.    ‘Thank    you.’ 

‘Unethical,   like  Sadie’s  stunt    after   class    on   Tuesday.’   

Mr.  Stone    visibly    shuddered    in    disgust;    this    made    me    very    happy.     

‘It’s   so   sad,’   he   said,   ‘when   young   girls   extort   themselves   like   that.   Is   her   self

esteem    really    so    low    that    she    needs    to    flash    her    own   teacher?’ 

I           shrugged,           pleased           that           he           disapproved.           ‘Sadie           has           always           been           … 

adventurous.’   

‘Well,    she    is    certainly    not    my    type,’    Mr.    Stone    smirked.    ‘I    think    I’m     going    to

have  to    watch    my    back.’ 

‘It  seems    so,’    I    said    with    a    smile.    ‘She    is    quite    adamant    to   have  you   for   herself.’ 

‘I’m     just   glad   you   were   there,’   he   chuckled.   ‘God   knows   what   she   would   have

done   if    we’d    been    alone.’ 

Jealously   bubbled   in   the   pit   of   my   stomach   at   the   very   thought.   ‘So   you   didn’t

enjoy   the    view?’   I   pressed.   

Mr.    Stone   pretended    to    gag,    and   I   laughed    a  little    too   loud.   

‘Absolutely  not.    I    was    mortified.’   

‘She’s   eighteen,    you    know?’   

‘Irrelevant,’    he  waved     a   hand. 

‘Well,     I’m     glad     you     disapproved.     Most     men     would     have     taken     advantage     of

such    a    situation.’     

‘I  am    not    most    men,’    he    countered,    cocking    one    eyebrow    and    giving    me    a    look 

to  die    for. 

We      smiled      at      each      other     for     several     moments,     our     eye     contact     lasting     far

longer  than    should    be    allowed  for    a   student    and   teacher. 

‘No,    you  aren’t,’  I   agreed. 

‘My  taste    in    women    is    far    better    than    Sadie   Deveraux,    I   can  assure    you.’ 

‘Is  it    just?’    I    asked,    my    lips    curling    into    a    smile.    ‘Do    tell.’ 

Mr.   Stone’s   smile   faltered.   ‘I   like   my   women   to   have   a   mind   of   their   own   –   to 

be  witty.    Like    you.’ 

My  throat    closed    up.    Like    me? 

‘You’re  an    amazing    girl,’    he   said   suddenly.   

His   use    of    the    word    girl    made    my    stomach    twist    painfully.     

‘Am    I?’    I    asked. 

‘Of   course.’

‘A    girl?’     

He  smiled    knowingly.    ‘An    amazing    woman,’    he    corrected    himself. 

‘No  one    has    ever    told    me    that    before,’    I    said.     

‘I   don’t    believe     that,’  he    smiled.    ‘You’re    clever,    and    beautiful,    and    damn    witty.’        Mr.    Stone’s    jaw  tensed    as   he    realized    what  he   was  saying. 
‘Beautiful?’  I    asked,    the    word    escaping    as    nothing    more    than    a    whisper. 

‘Don’t    you   know?’   he   asked.   

My   heart     thundered   as   I     stared   at    him.   Oh   please,   my   mind   begged.   Please     tell

me    what    is    going    on    in    that    head    of    yours. 

‘D-­‐don’t    I    know    what?’    I    asked. 

‘Don’t    you    know    what     you’re     doing   to   me?’   He   said   as   though   I   was   torturing

him.   

‘What?’  My    skin    stung    and    my    head    swam    with    the    possibilities. 

‘Rose,     I-­‐’     He   paused   to   collect   his   thoughts.   ‘I’ve   felt   this   …    this   pull   towards

you   since   day   one.   I   can’t   explain    it.’

He   didn’t   need   to   explain   it,   because   I   felt   it   too.   His   eyes,   his   smile   and   his

scent  had    me    drawn    in.     

I    placed    a     shaking     hand     over     his,     which     was     still     on     the     steering    wheel.     He  looked        at      our     hands     for     a     moment     before     allowing     me     to     thread   my      fingers  through    his.    I    could    feel    his    pulse    in    between    each    of    my    fingers.     
Mr.  Stone    inhaled    deeply.    ‘Christ,’    he    muttered,    shutting    his    eyes    tightly. 

‘What’s  the    matter?’    I    breathed. 

‘That  …    that    scent.    The    way    you    smell-­‐’   

I   suddenly   became   very   self-­‐conscious.     Bullies   at   school   often   accused   me   of

smelling  like    wet    dog.    I    sniffed    my    shirt,    but    I    smelled    perfectly    normal. 

‘What   is  it?’   I   said    defensively.    ‘I    showered    this    morning-­‐’ 

Mr.  Stone    laughed,    and    I    felt    my    cheeks    burn    with    embarrassment.     

‘No,’  he    said    with    a    small    smile.    ‘You    smell    amazing.’ 

‘I   do?’ 

‘Absolutely.  You    always    do.’     

I  never    wore    perfume,    only    regular    home    brand    antiperspirant.     

‘It  makes    me    dizzy,’    he    confessed.    ‘It’s    intoxicating.’ 

‘What  do    I    smell    like?’    I    asked,    rather    flushed.     

Mr.  Stone    licked    his    lips    as    though    he    could    taste    me    in    the    air.    ‘Sweet,’    he    said.        My       cheeks     burned     crimson,     and     I     wished     he     would     look     at     me.     I     couldn’t
believe  this    was   happening.   

‘I    want    to   kiss    you    so    very    badly,    Rose,’    Mr.    Stone    said    under    his    breath.    ‘But    I 

can’t  …    and    it’s    killing    me.’     

My   heart   hammered   so   loudly   against   my   ribcage   that   I   was   sure   Mr.   Stone

could  hear    it    from    where    he   sat.   

Suddenly,    I    felt    powerful.    He   wanted   me    …    and    it    terrified    him.     

‘Mr.  Stone,’    I    breathed,    but    he    still    didn’t    look    at    me.    ‘Tom.’     

The     sound     of     his     name     leaving     my     lips     made     a     small     groan     escape     him,     as

though  the    word   was   taboo.   

‘Look  at    me,’    I    said,    my    eyes    fixated    on    him. 

‘I    can’t,’   he   said,    shaking    his  head.   

Without    hesitation    I    unbuckled    my    seat    belt    and    leaned    towards    Mr.    Stone,    taking     his   chin   in   my   hand   and   forcing   him     to   look   at   me.   He   flinched,   thinking    that    I    was    going    to    slap    him.    But    he    couldn’t    have    been    more    misguided.         
I  kissed    him.    Hard.    I    didn’t    want    to    give    him    the    opportunity    to    lean    away    and 

prevent  it    from    happening    so    I    pressed    my    mouth    to    his    forcefully.    My    first    kiss.        He     froze,   shocked   by   my   sudden   action.   His   hands   remained    on    the     steering 
wheel    as   though    he    was   gripping    onto    his    own    self-­‐control.   

I   moved   my   mouth   against   his,   willing   him     to   kiss   me   back.   It   was   only   when

my  tongue    brushed    against    his    lips    that    he    responded.     

Mr.       Stone       groaned,       his       hands       falling      away       from      the       steering       wheel       and

wrapping  around    my    waist.    I’d    stolen    what    little    restraint    he’d    had    left.     

He  gripped    me    tightly    as    though    I    was    the    last    thing    in    the    world.    He    deepened    the    kiss,    and    I    opened    my    mouth    to    allow    him    entrance.    As    our    tongues    met    chills    ran      down    my    spine    and    fireworks    exploded    in    the    pit    of    my    stomach.    I    forgot    who,    and    where    I    was;    my    very    skin    was    on    fire.     
When     I     broke   away   we   were   panting,     and   his   lips   were   pink     and   swollen.     His

eyes  darted    across    my    face,    studying    each    freckle    and    imperfection.     

Suddenly,     the   realization      of    what    had   happened      struck     Mr.       Stone      and     he    leaned     away   from     me,   threading   his   fingers   through   his   hair   like   he   always   did    when    stressed. 
‘Shit,’  he    muttered    under    his    breath.    ‘Shit,    shit    shit.’ 

I  watched    him    calmly,    my    eyes    following    his    lips    as    he    spoke.     

‘That    shouldn’t     have     happened,’      he      said,       pinching     the     bridge      of       his       nose    between    his    thumb    and    forefinger.    The    look    on    his    face    was    enough    to    break    my    heart.    He    hated    himself. 
‘I’m    sorry,’    I    said,    even    though    I    wasn’t   sorry    at   all.   

Mr.  Stone    looked    at    me    with    wide    eyes.    ‘Why    are    you    sorry?’    he    said.    ‘I    brought    you     here   …     I   told   you   I   wanted   to   kiss   you.   This   is   my   fault.’    He    thought    he    was    some    kind    of    manipulative    predator.     

‘Will  you    kiss    me    again?’    I    asked.     

He   shook   his   head,   biting   his   bottom     lip.   ‘No.   No,   I   can’t.   Absolutely   not.   It’s

wrong.’

I    ignored    him     and    leaned    forwards.    He    hesitated    for    only    a    moment    before

unbuckling  his    seatbelt    with    fumbling    fingers    and    meeting    me    half    way.     

We     held     each     other     tightly;     Mr.     Stone     moaned     through     the     kiss,     breathing    heavily    into    my    open    mouth.    I    wrapped    my    arms    around    his    neck    and    thread    my    fingers    through    his    hair,    gripping    tightly.    I    didn’t    want    to    let    go.   
    ‘Incredible,’     he   muttered   against   my   lips.   My   stomach   writhed    with     affection 

for  the    man.    ‘Absolutely    incredible.’ 

I     wasn’t     sure     how     long     we    kissed   for.     It    could   have     been     seconds,     or   perhaps

several  hours.    However    long,    it    didn’t    seem    enough.     

Eventually  it    had    to    end,    and    Mr.    Stone    said    he    would    take    me    home.    I     agreed, 

reluctantly.

Through   out   the   drive   he   seemed   disoriented.   I,   however,   was   on   top   of   the

world.   

My  parents    would    have    to    drag    me    out    of    Halfway. 

 

 

END


0 comments:

Post a Comment

Read free eBooks, English Fiction, English Erotic Story

Delicious Digg Facebook Favorites More Stumbleupon Twitter